Nieuws/Nieuws

Primeur voor negen Nederlanders

Iran verwelkomt eerste westerse trein

Door van een onzer verslaggeefsters

Een primeur voor Iran! En voor alle inzittenden van de luxetrein Golden Eagle Danube Express. Tientallen journalisten stonden deze week op elk station in Iran de prive-trein met 60 passagiers aan boord onder, wie negen Nederlanders, op te wachten aangezien het de eerste westerse trein ooit was in Iran. Zelfs in de tijd van de Orient Express en de westers georienteerde sjah wisselden passagiers richting het oosten altijd in Istanboel van trein. Nu ging de passagierstrein 'Jewels of Persia', die van Boedapest naar Teheran rijdt, in de Turkse stad op de grootste trein-ferry ter wereld voor de oversteek over de Bosporus.

,,Het idee om een treinreis naar Iran te organiseren kwam achttien maanden geleden op”, vertelt organisator Tim Littler. ,,We waren op het juiste moment omdat de huidige president van Iran het toerisme weer wil bevorderen. Daardoor kregen we vrij snel toestemming en binnen twee weken was de reis volgeboekt!"

De passagiers, die 15 oktober in Boedapest met muziek uitgeleide werden gedaan en in Iran als sterren werden onthaald, zijn zonder uitzonderling mensen die zowel avontuurlijk als comfortabel willen reizen. De meeste van de 26 Australiërs, 12 Amerikanen, 11 Engelsen, 9 Nederlanders en twee Duitsers  hebben al eerder bijzondere treinreizen gemaakt. ,,We zijn een keer op een andere pioniersreis geweest van Tim Littler van Kaapstad naar Cairo”, vertelt een Nederlands echtpaar. ,,Na twee ontsporingen moest hij een vliegtuig huren om ons verder naar de voorgenomen bestemmingen te krijgen."

 

De reis naar Iran verliep met minder problemen en zal volgens Littler dan ook voortaan vier keer per jaar op en neer worden uitgevoerd. ,,De rails in Iran is goed bijgehouden en de Iraniërs hebben er alles aan gedaan om de reis goed te laten verlopen. We dreigden zelfs twee uur te vroeg in Teheran aan te komen. Om de vele wachtende journalisten en het ontvangstcomité niet teleur te stellen, hebben we maar even gewacht", aldus Littler.  ,,Het enige serieuze oponthoud was de oversteek op drie ferry’s over het Oost-Turkse Van-meer."

In de plaatsen Zanjan, Yazd, Isfahan, Shiraz en Teheran benadrukken de autoriteiten het belang van de toeristentrein  naar hun stad. In Isfahan, de belangrijkste toeristische bestemming van het land, worden de gasten met speeches verwelkomd in een splinternieuw treinstation, dat tijdens ons verblijf daar slechts door een andere (Iraanse) trein wordt aangedaan. ,,We willen graag meer toeristen, maar werken nog aan voldoende goede accommodatie”, zegt de Iraanse gids Jalil.

 

 

Ondanks het enthousiasme werden door behoudende leden van het Iraanse parlement kritische vragen gesteld over de westerse luxe, die het land binnen kwam rollen. Passagiers betalen voor de reis inclusief alle maaltijden, dranken en excursies tussen de 11.000 en 20.000 euro per persoon. 

Eis is dan ook dat aan alle Islamitische regels wordt voldaan. Zo mag er geen druppel alcohol worden geschonken, terwijl de wijnen voor Littler, die uit een familie van wijnhandelaren stamt, een van de verkooppunten van zijn luxe treinreizen zijn. Ook moeten de vrouwen op elk moment dat er een inkijk in de trein was, bijvoorbeeld op de stations, hun hoofddoek om; de verplichte dracht in Iran. En er reizen dag en nacht door de Iraanse regering aangestelde beveiligingsmensen mee.

Voor de Amerikanen was de reis misschien nog wel het avontuurlijkst. In Teheran zien ze hoe de muren van de sinds de gijzeling (van 4 november 1979 tot 20 januari 1981) leegstaande Amerikaanse ambassade vol graffiti en leuzen staan. Als enigen van de passagiers moeten ze ook hun vingerafdrukken geven en terwijl in Nederland het visum voor Iran binnen een week geregeld was, moesten zij er acht weken tot drie maanden op wachten. Ook moeten de vrouwen een pasfoto inleveren waarop ze een hoofddoek dragen. ,,Mijn kinderen zeiden dat ik gek was dat ik ging”, zegt Beverley uit Chicago. ,,Maar volgens mij ben ik in Iran veiliger dan in de VS waar de dreiging van terreuraanslagen groter is. Ik heb ze ook ge-smst: Ben in Iran. Het is hier cool."

 

 

Volgens Littler zijn er geen restricties wat de passagiers betreft. Op mensen uit Israël na. Terwijl hij in Rusland voor zijn Golden Eagle-reizen over eigen treinen beschikt, maakt hij op de reis van Boedapest naar Iran gebruik van het materieel van de Danube (Donau) Express. ,,Speciaal voor deze reis heb ik de rijtuigen, die ik van de Hongaarse posterijen heb gekocht, omgebouwd tot luxe compartimenten”, vertelt Howard Trinder, die samen met de Hongaarse Spoorwegen eigenaar is van de Danube Express. ,,Voor de komende reizen ga ik een restauratiewagen ombouwen, zodat er ook een gezellige bar komt.”

Terwijl het voltallige personeel van de Golden Eagle Danube Express uit Hongarije komt, krijgt de trein in elk land een locomotief en machinist van het betreffende land. Ook voor leken is het verschil in de conditie van het spoor direct te voelen. In Turkije rammel je duidelijk meer heen en weer. De charme van het voorbijglijdende landschap, terwijl je wordt voorzien van een hapje en een drankje, is overal hetzelfde. En de meeste reizigers zijn aangenaam verrast door de positieve houding van de Iraniërs, die graag in het Engels een praatje met toeristen aanknopen.

Van het oorlogsgeweld in de omringende landen is niets te merken. Ook niet als we in het Oost-Turkse Matalya slechts 300 kilometer verwijderd zijn van de Turks-Syrische grensplaats Kobane waar gevochten wordt. Bij met Van-meer, dat door de Turken een zee wordt genoemd vanwege de enorme afmetingen, zien we twee helikopters van het Turkse leger. Dat is alles.

Inmiddels is de Golden Eagle Danube Express weer op weg naar in Boedapest, waar de reizigers op 10 november met champagne worden onthaald in de koninklijke wachtkamer, die speciaal voor keizer Franz Joseph en zijn Sissi gebouwd werd.