Financieel/Ondernemen

GRENSVERLEGGER Laevo als vaste kracht in magazijn

Exoskelet uit de testfase

Boudewijn Wisse demonstreert het exoskelet dat de rug ontlast bij bukken.

Boudewijn Wisse demonstreert het exoskelet dat de rug ontlast bij bukken.

RENE OUDSHOORN

DELFT - Rugpijn is een veelgehoorde klacht onder magazijnwerknemers. De Nederlandse startup Laevo biedt verlichting in de vorm van een exoskelet. Het uitwendige harnas ondersteunt het bovenlichaam bij bukbewegingen waardoor het de rug ontlast.

Boudewijn Wisse demonstreert het exoskelet dat de rug ontlast bij bukken.

Boudewijn Wisse demonstreert het exoskelet dat de rug ontlast bij bukken.

RENE OUDSHOORN

Exoskeletten zijn er in vele gedaanten. Sommige veranderen dragers in supermensen die honderden kilo’s kunnen tillen, anderen laten mensen met een dwarslaesie weer lopen. Veel producten bevinden zich nog in de experimenteerfase. Dat geldt niet voor de Laevo. In binnen- en buitenland zijn circa vijfhonderd exemplaren verkocht.

Dat lijkt weinig, maar directeur Boudewijn Wisse benadrukt dat het een hele nieuwe markt is, waar nog geen enkele andere speler dit soort aantallen heeft bereikt. Hij verwacht bovendien een flinke groei. „Over een jaar of vijf moet het de normaalste zaak van de wereld zijn dat mensen die veel moeten bukken ons exoskelet dragen.”

De Laevo is in 2010 begonnen als project aan de TUDelft. „We wilden iets doen aan de rugklachten bij mensen in de zorg. Ondanks dat er tilrobots werden gebruikt, bleven mensen klachten houden. Na onderzoek bleek het probleem vooral in de houding te zitten, het steeds voorover moeten buigen.”

Het exoskelet dat geheel mechanisch werkt, verplaatst middels een veersysteem de druk in het lichaam. Wanneer een gebruiker vooroverbuigt, wordt de rug daardoor minder belast. Wisse: „Honderd keer bukken is zwaar, maar met de Laevo goed te doen.”

Zorgverleners maken naast bukken echter nog tal van andere bewegingen en daar bleek de Laevo niet geschikt voor. „We zijn gaan kijken naar andere sectoren en kwamen uit bij de logistiek en industrie.”

In magazijnen van logistieke bedrijven Pon en Geodis wordt het exoskelet al gedragen. „Het is heel nieuw, dus de bedrijven zien het nog als proef. Ze onderzoeken of werknemers er daadwerkelijk baat bij hebben.” Wisse twijfelt daar niet aan. „In zware beroepen is het verzuim en verloop hoog. De Laevo gaat dat tegen en bedrijven verdienen de aanschafkosten snel terug. Met een prijs tussen de €2000 en €3000 is de Laevo bereikbaarder dan exoskeletten op basis van robotica. Deze systemen die complete spierfuncties vervangen komen al snel boven de €100.000 uit.”

In de Benelux doet het bedrijf de verkoop zelf om te kunnen kijken hoe bedrijven het gebruiken. „Ook in andere landen benaderen we de eerste klant altijd zelf. Pas na de testfase nemen we een distributeur mee die het contact overneemt en nieuwe klanten zoekt.”

Laevo heeft distributeurs in Frankrijk, Duitsland, Portugal, Spanje en Polen. Ook buiten Europa zijn enkele exemplaren verkocht, waaronder in Japan en de Verenigde Staten. „De verwachtingen zijn daar anders. In Europa zijn we trots dat we een slim licht product hebben ontwikkeld, maar in Japan zijn ze juist gek van gemotoriseerde apparaten en Amerikanen houden van super robuuste skeletten.”

In de toekomst verschijnen er daarom mogelijk verschillende uitvoeringen. Wisse vergelijkt het met de fiets. „Twintig kilometer fietsen is goed te doen. Toch kiezen sommige mensen voor een e-bike of motor.”