Nieuws/Binnenland
1010507
Binnenland

Prijs voor immunotherapie

Prof. dr. Ton Schumacher van het Antoni van Leeuwenhoek (AVL) ontvangt dit jaar de Koningin Wilhelmina Onderzoeksprijs voor zijn onderzoek naar immunotherapie bij kanker.

Aan de prijs, ingesteld door KWF Kankerbestrijding, is een bedrag van twee miljoen euro verbonden.

Het doel van immunotherapie is om het natuurlijke afweersysteem van patiënten te activeren, zodat het kankercellen zelf opruimt.

Vernietigen

Sinds een aantal jaar is bekend dat het menselijke immuunsysteem niet alleen indringers als virussen en bacteriën, maar ook kankercellen kan herkennen en vernietigen. In praktijk blijkt die afweerreactie helaas vaak niet sterk genoeg: het immuunsysteem blijkt onvoldoende in staat kankercellen te herkennen als 'vreemd' en 'schadelijk'. Immunotherapie kan deze afweerreactie versterken en daarmee het immuunsysteem helpen kankercellen wel te herkennen als schadelijke cellen die opgeruimd moeten worden.

Immunotherapie staat nog in de kinderschoenen. In praktijk is momenteel alleen een vorm van immunotherapie beschikbaar die kan helpen bij uitgezaaid melanoom, een ernstige vorm van huidkanker. In de komende paar jaar zal immunotherapie hoogstwaarschijnlijk ook beschikbaar worden voor patiënten met niercelkanker en longkanker.

Risico

Bij sommige patiënten werkt immunotherapie erg goed. Maar bij anderen helpt het niet. Het is nog onduidelijk waarom dit zo is. Bovendien kleeft aan deze therapie het risico dat het immuunsysteem 'doorschiet'. Het valt dan niet alleen kankercellen aan, maar ook gezonde weefsels, met vervelende bijwerkingen als gevolg.

"Wat zorgt er voor dat het lichaam het verschil 'ziet' tussen gezonde cellen en tumorcellen? Welke eigenschappen van een cel maken dat het afweersysteem dit onderscheid kan maken? Dat is wat wij gaan onderzoeken," vertelt  Ton Schumacher.

De hoop is dat met deze kennis het immuunsysteem gerichter geactiveerd kan worden. Ook bij patiënten bij wie niet spontaan een afweerreactie tegen kankercellen optreedt.

Omdat immunotherapie bij het brede publiek nog vrij onbekend is, heeft het Antoni van Leeuwenhoek een korte video gemaakt. Hierin legt Ton Schumacher in begrijpelijke taal uit wat de therapie inhoudt.