Nieuws/Binnenland

De wildernis van Playa del Carmen

Junglegeheimen van Yucatan

De Riviera Maya heeft zich laatste twee decennia ontwikkeld tot een toeristisch centrum van formaat. Een heerlijk klimaat, prachtige stranden, lekker eten en een duikersparadijs dankzij het op één na grootste koraalrif ter wereld kenmerken de vakantiebestemming op het Mexicaanse schiereiland Yucatan. Dankzij de moderne wereld geeft nu ook de vlakbij gelegen jungle zijn geheimen prijs. De Reiskrant maakte een quad-excursie in de wildernis vlak bij Playa del Carmen.

Vleermuizen hangen aan het dak van de grot en zwaluwen zweven over onze hoofden. Midden in de doorgaans ondoordringbare jungle staan wij met onze voeten in het koele water van een recent ontdekte cenote, een bovengrondse poel waarvan er in Yucatan meer dan 3000 zijn. De natuur regeert hier, op een steenworp afstand van het bruisende Playa del Carmen, nog als in alle eeuwen tevoren. De rust is indrukwekkend. Maar al gauw begint het aan onze voeten te jeuken. „Jullie krijgen een gratis huidbehandeling”, gniffelt Amsterdammer Erik Boon, die ons meeneemt op deze jungletocht. „Dat zijn de zogenaamde garra rufa, die wij trouwens poetsvisjes noemen.” Een groepje Brabantse vrouwen begroet de onderwaterbehandeling met groot enthousiasme. „Hier betaal je bij ons in Nederland gauw 50 euro voor.”

Ondergrondse rivieren

Yucatan is vier keer zo groot als Nederland en bestaat compleet uit kalksteen. In dit deel van de wereld zijn er alleen ondergrondse rivieren en waar die aan de oppervlakte komen, wordt gesproken van cenotes. Er zijn er al talloze ontdekt, maar nog veel meer liggen er verborgen in de authentieke jungle van het schiereiland. Ze worden ook ondergronds sinds kort in kaart gebracht, het onderaardse netwerk dat soms wel 100 kilometer lang is. Het zijn uitdagingen voor duikers, die de boel verkennen door lange touwen mee te nemen, die hun de terugweg naar de bewoonde wereld garanderen.

 

 

De cenotes vormen een geweldige kleurenpracht, met vele schakeringen van indrukwekkend blauw licht, veroorzaakt door het kalk in het water. Ook waren het vroeger offerplekken van de Maya’s, die ze als overgang tussen de boven- en onderwereld beschouwden. Wij hebben nu toegang tot de eeuwen onontdekte exemplaren gekregen dankzij quads. Erik Boon en zijn partner Guus Dorgelo waren elf jaar geleden, toen Playa del Carmen net in opkomst was, pioniers om de jungle met de vierwielige voertuigen te verkennen. Het is het hedendaagse antwoord op het ouderwetse kapmes, dat zorgt voor de ontsluiting voor toeristen.

Lijken

„Negentig procent van Yucatan is nog jungle”, vertelt Boon. „Wij hebben zelf twee Maya’s in dienst die dagelijks bezig zijn om onze paden open te houden. Als je een week niets doet, zit het weer helemaal potdicht.” Ter toelichting van de wildgroei zegt de eigenaar van Yucatan Explorer: „Toen ze de weg van Cancun naar Tulum verbreedden naar vier rijstroken, kwamen ze langs de kant een Volkswagen Kever tegen met een aantal lijken erin. Die was gewoon ooit een keer van de weg geraakt en binnen de kortste keren overwoekerd geraakt, waardoor ze hem nooit meer terug hadden gevonden.”

Die wildernis vormt juist weer de charme van de jungletocht, die het meest ongecultiveerde deel van de toeristenbestemming laat zien. Zo steken er tijdens de stoffige rit opeens wilde herten en een twee meter lange slang over. Stinkdieren, spinapen en jaguars heersen dan ook nog altijd in het wild, op slechts een paar kilometer afstand van het bruisende feestgeweld van Playa del Carmen.

 

 

De Mexicaanse regering ontwikkelde Cancun ooit als zonbestemming op basis van computerberekeningen, voor wat de beste vakantie-infrastructuur op zou kunnen leveren. Nog maar twintig jaar geleden vormde Playa slechts de parkeerplaats voor duikers, die het eiland Cozumel hadden ontdekt dankzij Jacques Cousteau.

Ruïnes

Sindsdien is er in razend tempo hotelbouw ontwikkeld in Playacar, de bewaakte hotelzone aan de zuidkant van de uit zijn jasje gegroeide vissersplaats, die overigens nog altijd zeer gezellig is. De onveiligheid rondom de Amerikaanse grens is in dit deel van Mexico trouwens ook letterlijk duizenden kilometers ver weg. Te midden van Playacar vind je al allerlei ruïnes uit de Maya-tijd. „Officieel ben je verplicht om alles op te geven wat je aantreft op het gebied van de Maya-cultuur”, vertelt Boon. „Maar om de mooiste stranden te ontginnen, zijn ze daar natuurlijk vaak stiekem dwars overheen gewalst.”

Dat is de schaduwzijde van het verhaal. Het biedt hemzelf echter momenteel de bescherming die hij nodig heeft voor ’zijn’ deel van de jungle. Leuk detail is dat het oerwoud vol staat met zogenaamde Chicle-bomen, waar het kauwgummerk Chicklet zijn naam aan dankt. „Dat woord staat in de Maya-taal voor het vermogen tot kauwen”, doceert Boon vanaf zijn moderne vierwielige voertuig van Japanse makelij. „Het wordt net zo gewonnen als rubber en smaakt zoet.”

Weinig kunstmatig zijn de vondsten die er in de Media Luna-cenote van Boon werden gedaan. ,,Maar helaas heeft de Canadees, die ze ruim tien jaar geleden opdook, meegenomen naar zijn vaderland. Die beeldjes horen hier”, zegt hij, alvorens zijn twee uur durende tour af te sluiten met een absoluut hoogtepunt. Namelijk met een enorme grot, waarin niet alleen gebeeldhouwde tekeningen uit de Maya-tijd, maar ook een altaar werd aangetroffen. „Dit was de schuilplaats van de Maya’s voor orkanen”, zegt Boon. „Ze denken, dat dit nog maar een fragment is van wat er allemaal nog te vinden valt. Aan de andere kant van de snelweg ligt een jungle, waar in duizend jaar tijd niemand is geweest!”

 

 

Reiswijzer

De luchthaven van Cancun, die gelegen is op Yucatan, is onder andere aan te vliegen via Arkefly. De reis kent op de heenweg een tussenstop op Cuba en is terug rechtstreeks (Arkefly.nl). Vanaf Brussel vliegt Jetair, dat nog wel eens scherpe lastminuteaanbiedingen heeft (Jetair.be). Check verder het internet voor alle aanbieders. Verder bieden alle grote Nederlandse reisorganisaties complete pakketten. De vliegtijd bedraagt rond de tien uur.

Kijk voor alle avontuurlijke trips die Erik Boon en zijn partners ondernemen op www.yucatanexplorer.com.mx

Info

Yucatan heeft een subtropisch klimaat en is het hele jaar door een vakantiebestemming. Van oktober tot april is het droog. In het regenseizoen is het echter ook goed toeven. Dan kunnen er overdag korte, maar hevige buien vallen. In de zomermaanden is er altijd het risico op orkanen. Dit duurt tot november.

Het tijdverschil met Yucatan is zes uur in de winter en zeven uur ’s zomers.

Het elektriciteitsnet is 110 volt. Via een adapter kunt u de meeste elektrische apparaten gebruiken.

Paspoort: nog minimaal zes maanden geldig.

Vaccinaties: niet verplicht. Aangeraden worden dtp en hepatitis A. Gaat u de binnenlanden in, dan zijn malariapillen verstandig.

In Mexico wordt betaald met pesos. 100 pesos is 16 euro.

Kijk voor meer algemene informatie op www.visitmexico.com

Excursies

Naast de jungletochten, zijn er ook tal van andere interessante uitstapjes te maken op Yucatan. Historische hoogtepunten zijn de Maya-ruïnes van Tulum, Coba en Chitzen Itza. Deze zijn alle wel zeer toeristisch.

Snorkelen en duiken kan met veel boottrips en speelt zich veelal af rondom het eiland Cozumel. Vanaf de pier in het centrum van Playa del Carmen vaart een veerdienst in 40 minuten naar het eiland. Ook is er een snelle versie.

Aan de kust van Cancun tot Tulum stikt het van de natuurparken, waar gezwommen kan worden met schildpadden, walvishaaien en met dolfijnen.

Een culturele bezienswaardigheid zijn de ruïnes van Xaman-Ha, die verspreid over de stad liggen. Het zijn overblijfselen van de belangrijkste handelshaven van de Maya’s.

Xel-ha is een lagune vlak bij Tulum, waar je kunt zwemmen en snorkelen. Hier zie je veel tropische vissen, waaronder de papegaaivis.

Huren

Het wegennet op Yucatan is goed ontwikkeld. Het is dan ook mogelijk om er zelf per huurauto op uit te trekken. Huurauto’s zijn wat duurder dan in Nederland, maar de benzine kost omgerekend slechts 60 eurocent per liter. Nadeel is wel de corruptie. De politie houdt graag buitenlanders aan en loert ook op huurauto’s, die herkenbaar zijn door stickers op de achterruit.

Uw verslaggever werd ook voor niets aangehouden wegens een ’snelheidsovertreding’. Het inleveren van het rijbewijs zou kunnen worden voorkomen door een boete ter plaatse te betalen van 100 dollar. Dit bleek onderhandelbaar. Voor 70 euro vergaten de agenten de boete…

Een andere truc is om bij het betalen van brandstof te beweren dat u geen 500 pesos hebt gegeven, maar slechts 50. De pompbediende verruilt dan het door u aangereikte biljet terwijl u even niet oplet. Het zijn veelal te voorkomen nadelen die niet opwegen tegen de vrijheid die u zichzelf verschaft met een huurauto.

Playa del Carmen

Op een half uur rijden van de luchthaven van Cancun ligt het voormalige vissersdorp Playa del Carmen. De laatste tien tot vijftien jaar heeft het een grote ontwikkeling meegemaakt. Het rustieke dorpje is uitgegroeid tot een vakantieoord met veel hotels en uitgaansgelegenheden. In tegenstelling tot het uitontwikkelde Cancun, waar enorme hotels het beeld domineren, heeft Playa del Carmen dankzij overwegend laagbouw de rustieke sfeer grotendeels behouden. Het ’dorp’ kent inmiddels zo’n 150.000 inwoners, maar dat zijn er over het algemeen aangevuld met toeristen zo’n 300.000. Het lange, witte en mooie zandstrand wordt niet geflankeerd door een boulevard. Wel is er de winkelstraat en uitgaanscentrum 5th Avenue, waarvan aan het einde de hotelzone begint. De hotels liggen aan de stranden. De Quinta Avenida zit vol winkels, bars en restaurants en vormt het uitgaanscentrum. De hotels liggen over het algemaan aa de zuid- of de noordkant van het dorp (Playacar) en dat is zo’n tien ot vijftien minuten rijden van deze belangrijke centrale straat af.

Cancun

Een plaats die op de tekentafel is bedacht, dat is Cancun. Althans, het toeristische deel dan, want de originele stad bestond uiteraard al, maar heeft niet veel te bieden. Cancun ligt gunstig ten opzichte van tal van bezienswaardigheden en is mede daardoor uitgegroeid tot de grootste toeristenplaats van Mexico. De meeste hotels liggen ten oosten van de stad, aan de kilometers lange lagune. In deze hotelzone is de Boulevard Kukulkan een centrale plek, waar de vele hotels aan liggen, afgewisseld met winkelcentra en horecagelegenheden. Net als in Playa del Carmen liggen de hotels ook hier direct aan de verledelijke witte zandstranden en de Caribische zee.