Nieuws/Binnenland
1041507
Binnenland

Van Canada tot Alaska

In het spoor van de pioniers

Wellicht dat ze het ruige landschap als uitnodiging beschouwden: pioniers die zichzelf tot het uiterste dreven, op zoek naar rijkdom, macht en eeuwige roem. Wij volgen hun spoor, door het westen van Canada tot in de wildernis van Alaska.

Ontsporende treinen, goudkoorts, wildwesttaferelen – de geschiedenis van deze omgeving belooft nogal wat. Ondertussen zitten wij gewoon aan ons ontbijt in het Canadese Calgary. Het is de rodeohoofdstad, maar nu even niet, want het is buiten het seizoen.

Onze eieren worden niettemin geserveerd door een dame met een enorme cowboyhoed. We laten de stad achter ons en al snel slingert de snelweg zich door een adembenemend landschap. Morgen stappen we op de trein die ons in twee dagen door het meest imposante gedeelte van de Rocky Mountains naar Vancouver brengt, vandaag verkennen we hier de omgeving.

Oude foto's

Overal waar we stoppen voor een koffie of een broodje komen we oude foto's tegen. Van met roet besmeurde mijnwerkers en afgepeigerde spoorleggers, maar ook van de oorspronkelijke bewoners. Statige mannen en vrouwen getooid met veren, die niet anders konden dan toezien hoe hun bossen en bergen door steeds meer rails werden doorkliefd. De natuur moest plaatsmaken voor treinen, steden, mensen – de wereld veranderde. Die verandering ging gepaard met een hoop bombarie.

 

 

De Canada Pacific Railway was een prestigeproject dat het land samen moest brengen en hoe sneller het spoor er lag, hoe beter. Toen de lijn in 1885 werd voltooid, had het gehele bouwproces aan 600 arbeiders het leven gekost – zo'n vier doden per mijl spoor. Het verbaast ons weinig als we vanuit de Rocky Mountaineer de diepe ravijnen inkijken. Het contrast met hun ontbering en deze luxetrein is enorm. Onze GoldLeaf-klasse heeft twee verdiepingen: boven een glazen koepel voor maximaal uitzicht, beneden het restaurant waar zo de lunch wordt geserveerd.

We schuiven aan bij het stel dat ook boven naast ons zit. De driegangenlunch blijkt voldoende tijd om betoverd te worden door deze ontzettend lieve mensen. George is 90, zijn vrouw Betty 89 en de prater van de twee. „We wonen niet ver van de Rockies, maar hebben ze nog nooit van zo dichtbij gezien. Het voelt alsof we al die mooie verhalen nu eindelijk zelf meemaken!”

Ontsporingen

En mooie verhalen zijn er volop. Door tijd en geld gedreven, werd niet de gemakkelijkste route door de Rockies genomen. Het grootste nadeel was de steile Kicking Horse Pass, waar het spoor op een helling van 4,5% werd gelegd, vier keer het maximum van die tijd. Het gevolg? Vracht en passagiers werden van boord gehaald en per paard en wagen vervoerd, terwijl de trein de zeven kilometer voorzichtig op of af ging. Ontsporingen waren eerder regel dan uitzondering, totdat pas 25 jaar later spiraaltunnels in de berg werden geboord.

 

 

Het is geweldig om te zien hoe zorgzaam en lief George en Betty met elkaar omgaan. In onze glazen koepel ontbreekt het ons aan niets, drankjes en snacks worden de hele dag door geserveerd en het treinteam vertelt de ene anekdote na de andere. Bijvoorbeeld over de Amerikaanse treinrover Billy Miner, volgens de overlevering de bedenker van 'hands up'! In 1904 was hij verantwoordelijk voor de eerste treinroof van Canada, wat de oude boef duizenden dollars opleverde. Door zijn keurige uiterlijk en nette manier van doen, staat hij ook wel bekend als de Gentleman Bandit. „Hands up”, roept George als we in het donker van de trein stappen. Betty lachend: „Don’t worry, it’s just the gentleman.”

Rederij

Vanaf Vancouver reizen we verder per schip. De Amsterdam, een telg uit de Holland-Amerika-familie, ligt voor ons klaar in de haven. Het is geen hypermoderne kolos en is daardoor in onze optiek alleen maar leuker. Varen met een van oorsprong Nederlandse rederij heeft zo z’n voordelen. Nederlands kletsen aan de receptie bijvoorbeeld, en met de officieren. Verder komen we overal op het schip verwijzingen naar Amsterdam tegen in de vorm van etsen, antieke meubeltjes en oude foto’s. We voelen ons al snel thuis, helemaal als we ’s avond bij toeval bij George en Betty aan tafel terechtkomen. Zowel zij als wij waren ervan uitgegaan dat we de enigen waren die deze uitgebreide reis maakten. „We wilden jullie niet jaloers maken”, roept Betty uit.

 

 

Onze eerste ervaring met Alaska is Ketchikan, waar we op krabben gaan vissen in de Bering Zee. Voor de kijkers van Discovery Channel: dit is Deadliest Catch in het echt. Jarenlang was het de gevaarlijkste baan ter wereld en ondanks steeds verder aangescherpte veiligheidsregels vallen er nog steeds regelmatig slachtoffers. Er is weinig tijd om te slapen, te eten of om op te warmen. „Mijn carrière is een aaneenschakeling van vermoeidheid, honger en kou”, grapt professioneel krabvisser Danny. Daarna vertelt hij vol armzwaaien hoe hij een keer overboord werd gesmeten door een kraan, bediend door een onoplettende collega, en bijna verdronk in het ijskoude water.Het heeft Danny niet tegengehouden door te gaan met krabben jagen, hij is zo’n tien maanden per jaar op zee. Wij zijn een middag op het kleine vissersschip en krijgen meer en meer respect voor Danny en zijn mannen. Het is koud en we krijgen honger bij het zien van zoveel krab. Gelukkig wacht ons al snel weer een heerlijk diner aan boord.

Goud

Een heel andere ervaring is Skagway, een goudzoekersplaatsje waar nu nog maar een paar honderd mensen wonen. In 1896 werd goud gevonden in de Klondike-regio en 40.000 hoopvolle mannen kwamen in Skagway aan land voor de lange en gevaarlijke tocht naar de goudvelden. Er wachtte hun een teleurstelling: er was veel minder goud dan hen was voorgehouden. Toch werd er wel degelijk geld verdiend, onder anderen door de dames in de saloons. Skagway groeide in razend tempo uit tot wildweststad, compleet met bars, bordelen en schietincidenten.

Als we er rondlopen, kunnen we het ons goed voorstellen. Veel van de oude houten gebouwen zijn nog in gebruik, waaronder de befaamde Red Onion, het grootste bordeel uit die tijd. De bar op de begane grond is nog geheel in stijl, met een knipoog dan, boven is een museumpje met korsetten en een peeskamer. Als we die avond koers zetten naar Glacier Bay is Skagway hét onderwerp van gesprek. George heeft een biertje gedronken in de Red Onion, terwijl Betty boven het museum bekeek. „Just like the old days”, zegt George, wat hem een tik van zijn vrouw oplevert.

 

 

Gletsjer

De volgende middag zien we stukken ijs in zee drijven. 250 jaar geleden was hier alleen een gletsjer, geen baai; het resultaat van een kleine ijstijd die de bewoners uit dit gebied verjoeg. Nu trekt het ijs zich steeds verder terug. Als we een paar uur later vlak voor de gletsjer liggen blijkt pas goed hoe gigantisch die is; het ijs torent tientallen meters boven het schip uit en kraakt en piept. En dan te bedenken dat dit het overblijfsel is. De kou die van het ijs komt laat de temperatuur op het dek snel dalen, Holland-Amerika serveert daarom oer-Hollandse erwtensoep. Naast ons delen George en Betty een kop. „Zit er geen vlees in?” wil Betty weten. „Niet meer”, mompelt George.

Reiswijzer

Combinaties van Rocky Mountaineer treinreizen in Canada en Holland America Line Alaska-cruises worden in Nederland aangeboden door touroperator Incento - www.incento.nl 035-6955111.

Op 6 juni en 8 augustus 2014 vertrekt een speciale 18-daagse reis met Nederlandse begeleiding. De trip gaat van Calgary naar Banff, Lake Louise en Jasper in de Rockies en is incl. een helikoptervlucht en een rit over de Icefields Parkway. Vanuit Jasper begint een tweedaagse spectaculaire treinreis per Rocky Mountaineer naar Vancouver langs sneeuwbedekte bergen en snelstromende rivieren. In Vancouver inscheping aan boord van de Zuiderdam voor een 8-daagse Alaska-cruise o.a. door de Inside Passage en Glacier Bay. Deze tocht per bus, trein en cruiseschip is inclusief KLM-vluchten en kost €5510. Voor de deelnemers aan deze reis wordt een speciale informatie- en kennismakingsbijeenkomst georganiseerd.

 

 

De Rockies vanuit de lucht

Onderdeel van deze reis is een helikoptervlucht over de voetheuvels van de Rocky Mountains en de Bow Valley, tussen Calgary en Banff. Vanuit de lucht zie je de rafters in het turquoise water van de Bow River, de immense bossen van Kananaskis County en de besneeuwde toppen van de Rockies aan de horizon.

Zie ook www.icefieldandkheli.com

Meer Alaska

White Pass Summit Scenic Railroad – in het spoor van de goudzoekers van de Klondike – www.wpyr.com

Ghost & Goodtime Girls – inkijkje in de 19e-eeuwse bordelen van Skagway, aan de hand van de verleidelijk uitgedoste Madam Deflower – www.redonion1898.com

Bering Sea Crab Firsherman’s Tour – net als op Discovery Channel: krabvissen op een van de gevaarlijkste zeeën ter wereld – www.56degreesnorth.com

 

 

Slapen

Caribou Lodge – knus berghotel in het centrum van Banff – www.banffcariboulodge.com

Hotel 540 – moderne driester in Kamloops – www.hotel540.ca

Fairmont Waterfront & Fairmont Pacific Rim – superdeluxe slapen in bruisend Vancouver – www.fairmont.com