Nieuws/Binnenland
1041815
Binnenland

Groeigeld voor compleet omgebouwd bedrijf

Ondernemer Michiel Verberg spendeerde in een jaar maar liefst een miljoen euro aan een sociaal netwerk dat de omzet van winkeliers moest verhogen. Maar de winkeliers geloofden er niet in. Nu, een jaar na zijn faillissement, lijkt hij met een nieuw product wél hun aandacht te hebben.

Donderdag lanceerde Verberg voor de tweede keer Whatser, een online dienst die een metamorfose heeft ondergaan. Was Whatser in 2011 nog een sociaal netwerk waarmee je de leukste winkels in een stad kon ontdekken en volgen, nu is het een tool waarmee winkeliers al hun social media activiteiten kunnen beheren. “Van de code die we in 2011 geprogrammeerd hebben, is niets meer overgebleven”, zegt de ondernemer.Whatser versus FacebookDat Verberg bereid was om zijn product compleet om te bouwen, is een knappe prestatie. Twee jaar geleden stond Whatser immers nog in de spotlights op Amerikaanse tech-events en in Amerikaanse media. “Zal Whatser Foursquare of Facebook verslaan?”, schreef Robert Scoble, één van de bekendste startup journalisten van het land. Whatser was een grote belofte maar kon deze bij lange na niet inlossen. “Onder meer omdat we de dienst in Nederland zijn gaan uitrollen”, zegt Verberg. “Dit is geen land waar een app voor consumenten succesvol van de grond komt. Te weinig potentiële gebruikers.”Verberg moest accepteren dat de miljoen euro die hij en zijn ex-compagnon bij een investeerder op hadden weten te halen voor niets was geweest. Dat is hem goed gelukt: hij is er sterker en wijzer van geworden. “Eerst heb ik lessen proberen te trekken uit mijn avontuur en die met andere startups gedeeld. Ik ben mentor geweest bij een groeiversneller en heb een blog over al mijn ervaringen geschreven. Daarna heb ik overwogen iets totaal anders te gaan doen. Maar ik bleef het verlangen houden om iets voor winkeliers te betekenen.”HerstartUiteindelijk is het Verberg, samen met een nieuwe Amerikaanse compagnon, gelukt wederom een investering af te dwingen. Een groep private geldschieters heeft samen 3,5 ton in de nieuwe Whatser gestopt. “We hebben de nieuwe Whatser maanden uitvoerig getest onder winkels in Veenendaal, zoals een modezaak, kookwinkel, een juwelier en een kunstgalerie. Daar hebben we heel veel positieve feedback op gekregen en dat heeft dat ons nu weer een nieuwe investering opgeleverd.”Met de nieuwe Whatser kan een winkelier nieuwtjes en advertenties met één klik op de button via Facebook en Twitter verspreiden. Daarna krijgt het een terugkoppeling hoeveel likes en followers een actie heeft opgeleverd. Verberg: “Als ik iets van de gebruikers van de eerste Whatser heb geleerd, is het wel dat er heel veel behoefte is aan meer informatie over wat er op een locatie gebeurt. Wanneer vindt er een kortingsactie plaats? Wanneer treedt er een jazzbandje op bij het plein waar de winkel gevestigd is? Kleine winkels bieden die informatie maar mondjesmaat en dat is zonde van hun omzet en winst.”RealistischerAls het om de omzet van zijn eigen zaak gaat, zegt Verberg ‘realistischer geworden te zijn’. “Ik heb niet meer de verwachting dat we gauw keihard zullen groeien. We kunnen beter eerst klein blijven, verstandig geld uitgeven, en de focus houden.” Het snelle tempo waarmee hij een miljoen euro opmaakte aan de bouw van een app, is ingeruild voor een rustiger ritme. “We breiden ons product pas uit als andere functionaliteiten zich bewezen hebben.” Whatser hoopt het komende jaar één ton omzet te gaan draaien. Dat geld moet komen van de advertentieverkoop. “Als een winkelier bijvoorbeeld via ons een Facebook-advertentie inkoopt, betalen ze voor het instellen, monitoren, en de rapportage van de advertenties.” Wie Whatser echter gratis wil uitproberen, kan zich nu op de website opgeven.