Nieuws/Binnenland

Reisreportage

Bruisende bierstad

Bierliefhebbers kunnen het hele jaar hun hart ophalen in de Belgische stad Leuven. De hoofdstad van Vlaams Brabant wil zich samen met de provincie namelijk profileren als hét biercentrum van België en daarom is het overal bier wat de klok slaat. De Reiskrant ging op onderzoek uit.

"De presentatie van Leuven als bierhoofdstad van België zal het hele jaar gestalte krijgen", vertelt Marie Vanhellemont van Toerisme Vlaams Brabant direct bij onze ontmoeting. "Alle brouwerijen in onze provincie zetten nadrukkelijk de deuren open, terwijl ook cafés en restaurants inhaken met biermenu's. Er wordt gekookt met bier, terwijl er tijdens de maaltijd verschillende soorten bier geserveerd worden, in plaats van wijn." De provincie Vlaams Brabant telt momenteel 36 brouwerijen, die samen meer dan 250 soorten bier produceren. "Als je nagaat dat er in heel België 1132 soorten bier gebrouwen worden, dan zijn we goed vertegenwoordigd", lacht de charmante Belgische.

Voor eten en drinken hoef je dan ook in Leuven nooit ver te lopen. "De stad telt 178 restaurants en 241 cafés", aldus Nancy Brouwers van de Dienst Toerisme van Leuven die inmiddels is aangeschoven. Om er wat ordening in aan te brengen zijn er verschillende bierroutes uitgezet, die je langs interessante plekjes voeren. Er is ook een begeleide bierwandeling. Veel cafés vind je rond de Grote Markt en de Oude Markt. De Oude Markt wordt ook wel de langste toog van Europa genoemd. Niet zo verwonderlijk, want op twee apotheken en een school na, zijn er in alle panden van het plein horecazaken gevestigd.

De stad Leuven telt twee brouwerijen: Stella Artois en de huisbrouwerij Domus. Stella Artois (sinds 1366) behoort tot AB InBev, de grootste brouwerijketen ter wereld. De familie Artois brouwde in 1926 een kerstbier en gaf het de naam Stella (Latijn voor ster). Stella werd meteen het meest populaire biertje van de brouwerij en is nu wereldberoemd.

Hartje stad vindt men de kleine huisbrouwerij Domus. Er worden twee speciale bieren gebrouwen: Con Domus (een bittere pils) en Nostra Domus (een amberkleurig bier met een fruitig aroma). Het Bijzonder is dat de bieren via speciale leidingen rechtstreeks vanuit de brouwerij naar de tap van de taverne lopen. In de taverne kan men ook een bierproeverij doen of van een driegangendiner met bijpassende bieren genieten.

Tips geven voor een leuk café is een onmogelijke opgave. Toch enkele toppers: café De Blauwe Kater in de Hallengang, café De Metafoor in de Prijsstraat en café De Fiere Margriet op het Margaretheplein. In de laatste kan men 280 Belgische bieren proeven. Wie van dansen en muziek houdt, stapt even binnen in café 't Archief in de Zeelstraat. Hier staat wereldkampioen biertappen Allaine Schaiko achter de toog en hij is altijd bereid een demonstratie tappen te geven.

In de meeste cafés in Leuven kan men ook een 'Bapas' bestellen. "Dat zijn kleine snacks, die perfect bij een biertje passen", aldus Brouwers. Voorbeelden zijn oesters met passievruchten in combinatie met oude geuze, een kleine quiche van asperges met een witbier en chocolademousse met een bruin bier. "Verder heeft een groot aantal koks van Leuvense restaurants afgesproken dat ze het hele jaar door biermenu's zullen presenteren."

Het bier bewaren we nu even voor later en we beginnen onze verkenning van Leuven, op de Grote Markt. We geven het fraaie stadhuis de primeur. Adembenemend mooi. "Het is één van de mooiste gotische stadhuizen van de wereld", vertelt onze gids Liesbeth. "Het huidige gebouw dateert van 1439, toen er vier hoektorens en twee noktorens werden aangebracht. In de verschillende nissen rond het gebouw werden 236 beelden geplaatst. Men noemt het ook wel het Leuvense Pantheon." Na het stadhuis is ook de Sint-Pieterskerk een bezoek waard. Een gotische kerk, die gebouwd werd tussen 1425 en 1497. In het koor vindt men de schatkamer waar talrijke beelden, kelken, edelsmeedwerk en enkele schilderijen van Vlaamse primitieven zijn tentoongesteld.

Wie de historie van de stad verder wil verkennen, heeft de keuze uit een aantal kerken en kapellen of treedt in de voetsporen van de Begijntjes. Het Groot Begijnhof in de Schapenstraat dateert van 1205 en is één van de grootste nog bestaande begijnhoven van Vlaanderen. Het heeft een bebouwde oppervlakte van drie hectare en is een aaneenschakeling van straatjes, pleintjes, tuinen en parkjes met tientallen huisjes in traditioneel bak- en zandsteen. In de 17e eeuw woonden hier 360 begijnen. Verderop, in de Halfmaartstraat, ligt het Klein Begijnhof uit 1272.

Leuven telt ook vier prachtige abdijen. Men kan het best kiezen voor een speciale fietsroute (er is een fietsverhuurpunt bij het station), die langs deze historische gebouwen is uitgezet. Een bekende abdij is de abdij Keizersberg, gebouwd door de monniken van Maredsous. Imposant is ook de abdij van Park. Rond de abdij is een fraai park aangelegd van 42 hectare. Aan de rand van de stad vindt men verder nog de abdij van Vlierbeek en de Sint-Geertruideabdij.

Kunst en cultuurliefhebbers moeten zeker een bezoek brengen aan het vrij jonge M-Museum Leuven (Leopold Vanderkelestraat). Een indrukwekkend museum van de Belgische toparchitect Stéphane Beel, die historische elementen en strakke hedendaagse architectuur samenvoegde rond een fraaie binnentuin. De vaste collectie bestaat uit 46.000 kunstwerken van de middeleeuwen tot de 19e eeuw. Het museum werd in 2009 geopend door de Belgische prinses Mathilde en prinses Maxima.

Tips

Ook elders in de provincie Vlaams Brabant speelt bier in ieder dorp een belangrijke rol. Zoals gezegd telt de provincie 36 bierbrouwerijen, die alle een bezoek waard zijn. Zoals in het dorpje Hoegaarden, waar de gelijknamige brouwerij al sinds 1966 haar wereldberoemde witbier produceert. In het oudste huisje van het dorp vind je een uniek brouwerijtje: café Nieuwhuys. Het echtpaar Jan en Mieke produceert hier een drietal speciaalbieren. Daarnaast stookt het echtpaar ook nog enkele bijzondere jenevers en likeuren. "Voordat het bier de brouwketels verlaat, moet het eerst op kwaliteit gekeurd worden", vertelt Jan. "Proeven doe je het beste zo rond tien uur 's morgens. Je mag dan niet ontbijten of koffie of thee gedronken hebben, want dan zijn je smaakpapillen optimaal."

Wie van bier houdt moet zeker de gerestaureerde brouwerij De Kroon (1897) in Neerijse bezoeken. Bezielende kracht achter het schitterende brouwerijtje is professor Freddy Delvaux, dé bierspecialist van België. Sinds twintig jaar is hij professor aan de Universiteit van Leuven, en hoofd van het Laboratorium voor Mouterij en Brouwerij. Aan de gerestaureerde brouwerij heeft hij een kleine brouwerij toegevoegd, waar hij enkele speciaalbieren brouwt. "We willen er een bierbeleveningscentrum van maken", aldus de professor. In de brouwerij worden rondleidingen gegeven en kan men naast de huisbrouwsels verschillende Belgische bieren proeven. "Daarnaast hebben we een kleine menukaart, waarop gerechten staan, die met bier bereid zijn." In het centrum is ook het bekendste bierlaboratorium van België ondergebracht. "Hier doen we aan kwaliteitsbewaking en productontwikkeling voor een twintigtal brouwerijen in België uit de top-dertig", aldus professor Delvaux. "We ontwikkelen hier op verzoek ook nieuwe smaken."

Shoppen

In Leuven kun je heerlijk shoppen. Er zijn veel trendy boetieks, kleurrijke snuisterijenwinkels en authentieke ketens. Voor een mooie mix zit je goed in de verkeersvrije Diestsestraat en de zijstraten daarvan. Hou je van trendy en origineel, dan moet je in de Mechelsestraat zijn. De Parijsstraat is the place to be voor vintage en hippe ontwerpen.

Overnachten

Leuven kent vele goede hotels. Een paar tips:

Martin's Klooster: www.martins-hotels.com

Begijnhof Hotel: www.bchotel.be

Park Inn Radisson Leuven. www.parkinn.com/hotel-leuven

B & Bed &Bokes: www.bedenbokes.be

Reiswijzer

Leuven bereik je het gemakkelijkst per auto via Antwerpen en Brussel over de E40 en de E314. De afstand tussen Brussel en Leuven overbrug je in ongeveer 20 minuten. Per trein reis je het best via Brussel. Via Luik kan ook als je vanuit het zuiden van ons land reist.

Zoals gezegd, kun je het hele jaar door smullen van 'biermenu's' in Leuven. De menu's worden geserveerd met bijpassende bieren, terwijl de gerechten ook met bier bereid worden. Een paar adressen: Kokoon (www.kokoon.be), De Blauwe Schuit (www.deblauwe schuit.be), De Valck (www.devalck.be) en Luzine (www.luzine.be), van de bekende Belgische tv-kok, die elke dag het populaire programma Dagelijkse kost presenteert.