1320218
Binnenland

Valpartij brengt afscheidstournee van 'Tommeke' niet in gevaar

Circus Boonen in Oman

De Belgische media volgen Tom Boonen op de voet.

De Belgische media volgen Tom Boonen op de voet.

’Boonen! Boonen gevallen!’ De stemverheffing van de Belgische wielerverslaggevers zegt alles. Paniek, verwarring en verontrusting vechten om voorrang. Als twee snelwandelaars wurmen ze zich door de rennersmenigte bij de finish richting de parkeerplaats, op zoek naar hun held. De valpartij van ’hun’ Tom Boonen is ’hun’ wereldnieuws van de dag. Zoals in deze dagen elke beweging van de kasseienkampioen voorpaginanieuws bij de Vlaamse gazetten is.

De Belgische media volgen Tom Boonen op de voet.

De Belgische media volgen Tom Boonen op de voet.

Tegen de jeep van de ploeg leunt Boonen met een ietwat pijnlijk gezicht. Zijn shirt is door de tuimeling op zijn rug aan flarden gescheurd. Vanuit zijn rechterarm sijpelt een beetje bloed. Toch beweegt hij zuinigjes met zijn mond, ten teken dat de schade te overzien is. Om zich af te reageren stapt hij vervolgens weer op de fiets om de veertig kilometer naar het hotel te gebruiken om de stramme spieren weer enigszins in beweging te krijgen.

Op zevenhonderd meter van de finish van de eerste rit van de Ronde van Oman gaat het mis voor Boonen. Hij zit nog goed gepositioneerd voor de uiteindelijk door Alexander Kristoff gewonnen sprint. Maar door een wilde manoeuvre van Tyler Farrar moet zijn piloot Yves Lampaert uitwijken. Met zijn achterwiel raakt hij Boonen, waardoor diens fiets onder hem wordt weggeslagen en hij hard met zijn rug op het wegdek valt. Wonder boven wonder blijft de schade beperkt. Heel Vlaanderen kan opgelucht adem halen.

Fiets aan de wilgen

Zaterdag begint Boonen in het sultanaat aan zijn laatste vijftig dagen als coureur. Nog één keer een klassiek voorjaar, tot aan Parijs-Roubaix. Dan hangt de beste Belgische renner van zijn generatie de fiets aan de spreekwoordelijke wilgen.

"Niet qua palmares, maar qua uitstraling en charme is hij in ons land even groot als Eddy Merckx. Boonens impact op het publiek kan Merckxiaans genoemd worden Daarom is zijn afscheidstournee voor België iets heel groots”, stelt Joeri de Knop van het dagblad Het Laatste Nieuws. Samen met Jan-Pieter de Vlieger van Het Nieuwsblad is hij in de eerste maanden van dit jaar tot Boonen veroordeeld. De twee grootste Vlaamse kranten hebben elk een verslaggever fulltime in het spoor van de wielerheld gezet. Zelfs voor het wielermaffe België is dit een unicum. Overal waar Tommeke koerst, staan ze met blocnote en pen in de nabijheid. Van het Argentijnse San Juan, via Oman naar het Vlaamse openingsweekeinde. Van de Tireense naar de Adriatische kust en vervolgens richting de Bloemenrivièra om dan aan de laatste kasseiencampagne te beginnen.

Voldoende vlees

"Het is een eer om zo’n groot coureur en zo’n populair persoon in zijn laatste maanden van dichtbij te volgen”, benadrukt De Vlieger. "Of aan elke journalistiek aflevering voldoende vlees hangt, is daarentegen zeker een bezorgdheid.” Dat blijkt maandag, daags voor de start in Oman. Boonen komt niet opdagen op de top riders press conference. Zijn naam stond nochtans op de lijst. Deze mededeling aan de redacties, 7112 kilometer verderop in Antwerpen en Brussel, levert aan de andere kant van de lijn een lange stilte en een diepe zucht op. De pagina’s met en over Boonen staan immers al in de planning.

"In januari zei Tom het in Argentinië al tegen ons: jullie zullen ook blij zijn als ik gestopt ben. Hij is zichzelf er ook van bewust dat al die vragen over het afscheid een sleur gaan worden. Ook al duurt zijn seizoen nu slechts elf weken, hij weet dat een groot deel van de wielerwereld met hem aftelt”, accentueert De Vlieger.

Knuffelbeer

Boonen is echter niet alleen een van de sympathiekste personen in het peloton, maar ook een van de meest mediagenieke. Juist door zijn benaderbaarheid en vriendelijke lach groeide hij uit tot een nationale knuffelbeer bij onze Zuiderburen. De Knop: "Soms denk je dat we Tom in die zestien jaar helemaal opgesoupeerd hebben. Dat er echt niks nieuws meer over hem valt te schrijven. Maar steeds verrast hij je met zijn uitspraken. Wat hij in tien woorden zegt, daar heeft zelfs een kampioen als Peter Sagan honderd woorden voor nodig.”

"Dat maakt het ook moeilijk”, vult De Vlieger aan. "Als hij eenmaal met de media praat, mag je ook geen woord missen. Je kunt zomaar een gouden quote van hem missen. Daardoor moet je voortdurend goed opletten wanneer hij journalisten te woord staat.” Beide verslaggevers houden respectvol afstand. Nee, ze willen niet als papparazzi, laat staan als stalkers te boek staan. „Je hoeft Tom ook niet iedere dag te spreken”, benadrukt De Knop. "Om hem heen gebeurt ook genoeg. Meestal doet de actualiteit rond hem genoeg stof opwaaien.”

Reuring

Zoals in de eerste dag in Oman schaafwonden op de rug en enkele druppels bloed weer genoeg reuring geven om de voorpagina’s van de Vlaamse kranten te kleuren. Circus Boonen toert nog tot 8 april. De laatste voorstelling is op het Velodrome van Roubaix.