Nieuws/Buitenland
1421932
Buitenland

Wetenschappers onderzoeken razendsnelle ’vliegende sigaar’

Is Oumuamua een ruimteschip dat door aliens is gebouwd?

Amsterdam - Is het langwerpige, roodkleurige object van 400 meter lang en 40 meter breed dat in oktober werd gespot door astronomen een ruimtesonde gebouwd door buitenaardse wezens? Of gaat het om een ordinair stuk ruimtegesteente? Op die vraag hoopt een groep wetenschappers antwoord te krijgen.

Het object heeft de naam Oumuamua gekregen, Hawaïaans voor ’verkenner’, omdat een telescoop op Hawaï hem als eerste zag. Het ding is het allereerste waargenomen bezoek afkomstig uit een ander zonnestelsel. Niet zo gek dus, dat veel astronomen in hun nopjes zijn met de verschijning van Oumuamua, die nog het meest wegheeft van een enorme, vliegende sigaar.

Een sigaar met een behoorlijke snelheid, dat wel. De A/2017 U1, de wetenschappelijke term voor het stuk ruimtepuin, legt namelijk 44 kilometer per seconde af: bijna 160.000 kilometer per uur. Dat gegeven was voor een paar enthousiaste astronomen voldoende om te kunnen concluderen dat het object geen normale asteroïde of komeet is, maar dat zal nog maar moeten blijken.

Ruimtereizen

De onderzoekers denken dat het object al honderden miljoenen jaren door de Melkweg zwerft, niet gebonden aan een ster. Waarschijnlijk heeft hij er 300.000 jaar over gedaan om de oversteek te maken van de ster Vega naar ons zonnestelsel.

De vorm, die overigens voor ruimteobjecten niet zo bijzonder is, heeft een groep jubelende onderzoekers toch aan het denken gezet: eerdere wetenschappelijke studies over ruimtereizen suggereerden dat langwerpige sondes het meest geschikt zijn voor langdurige tripjes in onze enorme kosmos. Want dit soort aerodynamische objecten hebben simpelweg het minst te duchten van interstellair gas.

Kunstmatig

Hoewel het stukken aannemelijker is dat Oumuamua een natuurlijke oorsprong heeft, willen astronomen kunnen uitsluiten dat het gaat om een kunstmatig object. Het onderzoek, dat deze week van start gaat, houdt in dat er met een transmitter wordt gezocht naar signalen die daarop duiden. Ook zal Oumuamua met de Green Bank Telescope (de grootste radiotelescoop ter wereld, die in West Virginia staat, red.) worden onderzocht.

Oumuamua is nu ongeveer twee keer zo ver van de aarde als de zon. Omdat het object met zo’n grote snelheid door de ruimte raast, moet er haast worden gemaakt met het onderzoek. Rond de jaarwisseling wordt hij waarschijnlijk te vaag om nog te zien. In mei 2018 vliegt hij langs Jupiter, in januari 2019 passeert hij Saturnus. Daarna zal hij ons zonnestelsel langzaam achter zich laten, op weg naar het sterrenbeeld Pegasus.

Breakthrough Listen

Het onderzoek naar ’Oumuamua’ wordt betaald door de Russische Yuri Milner. Hij startte vorig jaar het miljoenenproject Breakthrough Listen: een project dat gericht is op de zoektocht naar buitenaardse intelligentie. De Rus heeft maar liefst 100 miljoen dollar uit eigen zak betaalt voor de zoektocht naar ET.

Er bestaat veel scepsis over het onderzoek van Milner. Zo stelt Karen Meech, een van de astronomen die Oumuamua ontdekten, dat haar observaties geen enkele indicatie geven dat het stuk ruimtepuin een kunstmatige oorsprong zou hebben. Het is dus ook mogelijk dat Milner met dit onderzoek de aandacht op zijn project wil vestigen.