26788
Nieuws

column

Klanten über alles

Vervoersbedrijf (”we zijn geen taxibedrijf”) Uber heeft in het derde kwartaal van 2016 een verlies geleden van maar liefst $800 miljoen. Dat stelden ingewijden tegenover techsite The Information. De rode cijfers worden onder andere veroorzaakt door kostbare acties om nieuwe chauffeurs mee aan te trekken.

Het gaat van de grote hoop. In de eerste zes maanden van het jaar maakte het bedrijf ook al $1,2 miljard verlies. Fikse bedragen, dat zeker, maar de methodiek is ’business as usual’ in de techwereld. „Eerst klanten trekken, daarna maken we ons wel druk om hoe we geld gaan verdienen,” is het mantra. Alhoewel: langzaamaan beginnen ook barsten in deze manier van zaken doen te verschijnen: Twitter bestaat al tien jaar, maar heeft nog nooit winst gemaakt.

Bij Uber begint echter duidelijk te worden waar een pad naar de zwarte cijfers ligt: zelfrijdende auto’s. In twee steden in de Verenigde Staten, Pittsburgh en San Francisco, rijden nu dan ook auto’s van het bedrijf rond die zelf de weg van A naar B kunnen vinden. Omdat de technologie zich nog in de testfase bevindt, is er voor noodgevallen nog een menselijke chauffeur aanwezig, maar het is slechts een kwestie van tijd tot dat niet meer vereist is.

Als vervoersbedrijf is het een stuk eenvoudiger om aan het einde van het kwartaal zwarte cijfers aan je aandeelhouders te tonen als je dé grootste kostenpost, de gages voor menselijke chauffeurs, weg kan strepen.

Een toekomst waarin zelfrijdende auto’s gemeengoed zijn, lijkt onafwendbaar. Zowel grote techbedrijven als vrijwel alle autofabrikanten, gaan er vanuit dat deze wagens rond 2020 op de markt zijn. Wat dat betreft is de gok van Uber dan ook weloverwogen. De vraag is alleen of het bedrijf het zo lang kan uithouden. Het is duidelijk dat het uiterst agressief is met het uitrollen van de nieuwe technologie.

Zo agressief zelfs, dat de procureur-generaal van de staat Californië heeft bepaald dat Uber niet de juiste vergunningen heeft voor deze test. Een confrontatie lijkt onvermijdbaar.

Hoewel het geld van investeerders nog blijft binnenstromen - Chinese concurrent Didi heeft eerder dit jaar nog $1 miljard in Uber gestoken - kan het niet de bedoeling zijn om jarenlang miljarden verlies te maken. Op een gegeven moment raakt het geduld van de huidige investeerders op en het kan een toekomstige beursgang ook lastiger maken dan het hoeft te zijn. Hoe happig zijn nieuwe investeerders tenslotte met dergelijke cijfers in de boeken?

De koers van Uber lijkt richting winst te leiden, maar de route leidt wel akelig dicht langs de afgrond.

Rolf Venema