Nieuws/Buitenland
2935332
Buitenland

’Saturnus verliest zijn ringen’

De ringen van Saturnus bestaan uit waterijs, stof en stenen.

De ringen van Saturnus bestaan uit waterijs, stof en stenen.

GREENBELT - De planeet Saturnus staat al eeuwen bekend om zijn ringen, maar die zijn beetje bij beetje aan het verdwijnen. Over 300 miljoen jaar zijn ze weg, en misschien al over 100 miljoen jaar. „Dat is vrij kort als je kijkt naar de leeftijd van Saturnus van ruim 4 miljard jaar”, aldus onderzoekers van de Amerikaanse ruimtevaartorganisatie NASA.

De ringen van Saturnus bestaan uit waterijs, stof en stenen.

De ringen van Saturnus bestaan uit waterijs, stof en stenen.

De ringen bestaan uit waterijs, stof en stenen. De zwaartekracht van Saturnus trekt aan ze, maar tegelijk draaien ze met zo’n hoge snelheid rond dat ze er aan weten te ontkomen. Dat evenwicht wordt soms verstoord. Dan valt een deel naar Saturnus. Dat wordt ringenregen genoemd. „Wij schatten dat er elk half uur een olympisch zwembad aan water uit de ringen wordt gehaald”, zeggen de onderzoekers.

De Voyager-sondes hadden rond 1980 al ontdekt dat het ijs regent bij Saturnus. De sonde Cassini heeft vorig jaar ook onderzoek gedaan tijdens zijn laatste duikvluchten, voordat hij zelf werd verzwolgen door Saturnus.

De ringen van Saturnus zijn volgens de onderzoekers ongeveer 100 miljoen jaar oud. Dat zou betekenen dat ze nu ongeveer halverwege hun bestaan zijn. Mogelijk zijn het de resten van uiteengevallen manen. Saturnus is niet de enige planeet met ringen. Ook Jupiter, Uranus en Neptunus hebben een dunne band van stenen en stof om zich heen draaien.