2979484
Buitenland

Miljarden jaren oude ruimte tweeling

HOUSTON - De eerste beelden van de miljarden jaren oude ruimterots Ultima Thule zijn binnen. De Amerikaanse sonde New Horizons vloog daar dinsdag langs, op 6,6 miljard kilometer afstand van de aarde.

De mensen achter de missie denken dat de twee delen van Ultima Thule al in de beginjaren van ons zonnestelsel zijn samengesmolten, zo’n 4,6 miljard jaar geleden.

De eerste beelden zijn woensdag vrijgegeven. Ze zijn dinsdag gemaakt op 27.000 kilometer afstand van Ultima Thule. De asteroïde blijkt uit twee rotsen te bestaan, die aan elkaar vastgeklonken zitten. Het grote deel is 19 kilometer in doorsnee. Dat heeft de naam Ultima gekregen. Het kleinste deel, Thule genaamd, heeft een diameter van ongeveer 14 kilometer.

De New Horizons vloog met een snelheid van zo'n 52.000 kilometer per uur langs Ultima Thule. Daarbij kwam hij tot op ongeveer 3500 kilometer afstand. Tijdens de vlucht werd de rots op allerlei manieren opgemeten. Die gegevens worden in de komende jaren beetje bij beetje naar de aarde gestuurd.

De New Horizons is in 2006 gelanceerd. Het eerste doel van de missie was Pluto. In juli 2015 vloog de New Horizons langs die dwergplaneet. Daar ontdekte hij kilometershoge bergketens en aanwijzingen voor een ondergrondse oceaan. Na het bezoek aan Pluto was de New Horizons nog in zo’n goede staat, dat de vluchtleiding besloot de reis te verlengen met een extra bestemming. Dat werd Ultima Thule, ongeveer 1,5 miljard kilometer verderop.

Als de sonde blijft werken, wil de vluchtleiding over een paar jaar weer langs een ruimterots scheren, nog verder weg. Die bestemming is nog niet geselecteerd. Rond 2047 bereikt de New Horizons de rand van ons zonnestelsel, maar dan werkt hij waarschijnlijk niet meer. Aan boord van de sonde is ook de as van sterrenkundige Clyde Tombaugh (1906-1997), de man die in 1930 Pluto heeft ontdekt.