Nieuws
444809
Nieuws

Great Smoky Mountains National Park

Eén grote attractie

Een van de best bezochte natuurparken in de Verenigde Staten is Smoky Mountains. Het park ligt aan de oostkust en de bergen zijn onderdeel van de Blue Ridge Mountains die op hun beurt weer deel uitmaken van de Appalachian Mountains. Het blijkt een bijzonder en gevarieerd park, zo ontdekte onze verslaggever.

Wij beginnen onze tocht in Gatlinburg (Tennessee) bij het Sugarlands bezoekerscentrum annex cadeaushop. Er is een permanente expositie van planten en dieren die in het park vookomen, en er liggen folders en kaarten om mee te nemen. Het ziet er allemaal top uit en het kost helemaal niets. Ook de toegang tot het park is gratis.

Clingmans Dome

Great Smoky Mountains National Park is zo groot als de helft van ons land en dankt zijn naam aan de vele wolkenslierten die rond de toppen van de bergen hangen. Echt hoog, zoals de Rocky Mountains of de Alpen, zijn de 'Smokies’ niet. Clingmans Dome is het hoogste punt met 2025 meter en het laagste punt in het gebied is 267 meter boven zeeniveau. We voelen onze oren dan ook regelmatig terwijl we met de auto klimmen en dalen over de goed geasfalteerde US-highway 441.

Er is maar één autoweg door de Smokies. Die weg is smal en bochtig, dus passeren is er niet bij. En een beetje tempo maken zou zonde zijn, want na iedere bocht ontvouwt zich keer op keer een schitterend panorama. Gelukkig zijn er veel parkeerstroken langs de kant waar je even kunt stoppen om veilig van het uitzicht te genieten.

 

 

Drukste nationale park

De Smokies zijn veruit het drukste nationale park in de VS. Er komen twee keer zoveel bezoekers als bij de Grand Canyon en dat wil wat zeggen. Wandelen en hiken is in trek, maar paardrijliefhebbers kunnen ook hun hart ophalen en watersporters zitten helemaal goed, want in de vele snelstromende bergbeken en rivieren (1100 kilometer in totaal) kan worden gevist en gevaren. Erg in trek zijn de wildwater-afdalingen (rafting) met name op de Upper Pigeon River aan de Westkant van de Smokies. Een enerverende belevenis.

Kamperen is ook populair, maar je moet wel rekening houden met de vele beren in het gebied. Wij hebben geen beer gezien (behalve speelgoedbeertjes in de cadeauwinkel), maar volgens officiële tellingen zouden zich 1800 zwarte beren in het park moeten ophouden. Volgens de parkrangers hoef je in het algemeen niet bang te zijn voor een zwarte beer. Meestal zijn ze banger voor mensen, dan andersom. Maar als ze jongen hebben is het oppassen geblazen...

 

 

Newfound Gap

Het park is het hele jaar toegankelijk en hoewel de herfst met zijn kleurenpracht veruit de voorkeur geniet, heeft elk jaargetijde zijn charme. De autoweg door het park is 56 kilometer lang en in het midden bij 'Newfound Gap’ - dit deel ligt in de staat North Carolina - op een hoogte van 1538 meter is een groot parkeerterrein met toiletten waar iedereen even van het uitzicht geniet.

Je eindigt in Cherokee waar 200 jaar geleden 16.000 Cherokee Indianen woonden. Nu heeft het dorp nog slechts 2000 inwoners. Er zijn een paar motels, restaurants, fastfoodketens zoals McDonalds en winkels waar Indiaanse souvenirs en hebbedingetjes worden verkocht. Absolut de moeite waard is een bezoek aan het 'Museum of the Cherokee Indian’. In een uur tijd wordt je kennis opgefrist over deze oorspronkelijke bewoners van Amerika en de manier waarop ze telkens weer door de regering werden bedonderd.

 

 

Trail of Tears

Dieptepunt daarbij is de 'Trail of Tears’ uit 1830 toen op last van de Amerikaanse president Andrew Jackson (de man die op het 20-dollar biljet staat) alle Indianen die ten oosten van de Mississippi woonden hun wigwam moesten verlaten en gedwongen werden te verhuizen naar de staat Oklahoma. Tijdens deze barre tocht stierven naar schatting 10.000 Indianen. Een zwarte bladzijde in de Amerikaanse geschiedenis.

Van de oorspronkelijke bergbewoners is nog maar een handjevol over. De tijd dat hier volop Moonshine werd gestookt door lokale hillbillies in morsige overalls ligt ver achter ons. Moonshine is tegenwoordig legaal te verkrijgen bij de plaatselijke slijter en de nazaten van de hillbillies spelen elke vrijdag- en zaterdagavond blue grass- en countrymuziek in Gatlinburg.

 

 

Space-Needle

Gatlinburg zelf is uitgegroeid tot een toeristische pleisterplaats. Midden in het bergstadje staat de 'Space-Needle’ waar je vanaf 120 meter hoogte een fantastisch uitzicht hebt op de Smokies. Maar er zijn meer attracties en bezienswaardigheden. Zoals Ripley’s Aquarium met een opmerkelijke collectie zwartvoet pinguïns en 400 andere zeedieren. In de winter kun je skiën in Ober Gatlinburg en de stad is populair als trouwlocatie.

Nog grotere attracties vind je tien kilometer verderop in Pigeon Forge. Pal langs de US 441 bevindt zich een gigantische kermis met als ’hoogtepunt’ een nagebouwde Titanic inclusief ijsberg (!) en Dollywood, het privé theater van country zangeres Dolly Parton. De net 70 jaar geworden hoogblonde zangeres is hier geboren en getogen.

 

 

Reiswijzer

De dichtstbijzijnde luchthaven is McGhee Tyson Airport bij Knoxville. Alle grote maatschappijen zoals Delta, US Air, United en American vliegen hierop en je kunt er een auto huren. Voor vluchten vanuit Nederland, check het internet voor alle aanbieders.

Rijden

Komende vanuit Knoxville (Tennessee) neem je terwijl je op de Interstate-40 (East) rijdt exit 388 naar de US 441 (South).

Komende vanuit Asheville (North Carolina) neem je terwijl je op de Interstate 40 (West) rijdt afslag 27 naar de US 19 (South) Bij Cherokee rechtsaf naar US 441 (North)

Eten en drinken

Dick’s Last resort, 903 Parkway, Suite 104, Gatlinburg

Hungry Bear BBQ, 490 East Parkway, Gatlinburg

Wild Boar Saloon (Howard’s Steakhouse) 976 Parkway, Gatlinburg

Granny’s Kitchen, 1098 Paint Town Road, Cherokee

Slapen

Greystone Lodge, 559 Parkway, Gatlinburg www.greystonelodgeTN.com

Bearskin Lodge on the River, 840 River Road, Gatlinburg, www.thebearskinlodge.com

Comfort Inn on the River, 283 Parkway, Gatlinburg www.choicehotels.com

Great Smokies Inn,1636 Acquoni Rd, Cherokee greatsmokies.magnusonhotels.com