Nieuws/Binnenland

Santa Cruz/ Monterey/ Napa/ Santa Rosa

Californië voor levensgenieters!

Dikwijls mijmerde de grote Amerikaanse schrijver John Steinbeck over het authentieke Californië dat in zijn ogen dreigde te verdwijnen. Maar wie op de parkeerplaats voor het kleine surfmuseum in Santa Cruz de vele busjes met surfplanken geparkeerd ziet staan, weet dat de klassieke maar vooral ook avontuurlijke tijden aan de westkust van Amerika nog altijd beleefd kunnen worden

Hier voor het Lighthouse Point op West Cliff Drive is het een van beste plekken voor de surfers in Californië. Honderden fanaten liggen er in hun wetsuits dobberend in het water te wachten op de ideale golf. Op een hippe fiets met hoog Harley Davidson-stuur komt een langharige surfdude even informeren hoe het met de golven is en wie er zich allemaal in het water bevinden.

„Is Dave er ook al in? Dan ga ik mijn plank even halen en kom zo terug”, geeft hij mee aan een stel jongens die net uit het water komen. Het is niet voor niks dat in deze surfverslaafde plaats Jack O’Neill het hoofdkantoor van het gelijknamige kledingmerk vestigde. Surfgoeroe O’Neill ontketende een revolutie door de wetsuit uit te vinden, zodat hij warm genoeg kon blijven om alle dagen van het jaar het water in te kunnen.

 

Pleasure Point

Binnen in het kleine surfmuseum in de oude vuurtoren, vernoemd naar surfer Mark Abbott, die omkwam in de golven van Pleasure Point, wordt het verhaal verteld van drie prinsessen uit Hawaï. Zij introduceerden de surfsport, toen nog op enorm lange houten planken, meer dan 100 jaar geleden in Californië. Hier met zijn golfslag, vele inhammen en baaien bleek het een ideale plek voor lange rides op de plank.

In het museum – het eerste surfmuseum ter wereld – wordt haarfijn uitgelegd dat surfen meer is dan een sport voor de meeste inwoners van de regio. Het is een levenswijze. Maar dat betekent niet dat de toerist die niet surft aan deze kust niks te zoeken heeft.

Stoomtrein

Het is misschien wat minder avontuurlijk, maar vanaf Santa Cruz is het bijvoorbeeld ook mogelijk een tocht door de bergen te maken per stoomtrein. In een oud cowboydorp met postkantoor, kerk en saloon kan worden opgestapt voor een indrukwekkende rit van twee uur, steil de heuvelachtige bossen in naar de top van Bear Mountain.

In de zomer zitten ouders met hun kinderen in wetsuits in de open treincoupés op de lange houten banken. Klaar en ongeduldig om na de treinrit weer met hun surfboard het water in te duiken.

Maar de treintocht verlegt voor even de aandacht. Helemaal als de zware locomotief vlak voor terugkomst op het station een enorme stoomwolk uitstoot tussen de torenhoge Redwoods, bomen van meer dan 1800 jaar oud en met lengtes van 46 meter de hoogste bomen die op de wereld voorkomen.

Steinbeck

Steinbeck, die opgroeide in dit gebied, was geen surfer. Maar met zijn bohemiencamper Rocinante (vernoemd naar het paard van Don Quichotte), waarmee hij voor een reisverhaal heel Amerika doortrok, én zijn flamboyante leefstijl, had hij zo in de vrijzinnige surfgemeenschap gepast.

Geert Mak reed voor zijn boek ’Reizen zonder John’ dezelfde route die de veel geroemde Nobel- en Pulitzerprijswinnaar in 1960 dwars door de VS maakte. Mak legde de rondreis van Steinbeck af in een moderne huurwagen. Steinbeck zelf toerde samen met zijn trouwe Franse poedel Charley in het wereldberoemde omgebouwde pick-upbusje, dat nu te bewonderen is in het John Steinbeck-museum in het nabijgelegen Salinas. De geboorteplaats van de legendarische schrijver van onder andere ’Mice and Men’ en ’East of Eden’.

Museum

In dit agrarische achterland, op zo’n twintig minuten rijden van de haven van Monterey, stikt het van de kassen en vruchtbare landbouwgrond. Spruitjes, tomaten, aardbeien, een echte fruit- en groenteoase. Niet voor niks heeft onze Rabobank een filiaal net naast het museum geopend.

Voor de Steinbeck-fans is het museum een must. Zoals in meer Amerikaanse musea is het overbevolkt met hulpvaardige vrijwilligers waaronder de hoogbejaarde Tina, wiens man ooit nog een paar borrels of meer heeft gedronken met Steinbeck. „U komt uit Nederland”, vraagt ze bij binnenkomst. „John Steinbecks vader kwam uit Duitsland en hij was ook verslaggever, net als u. Dat moet toch een band scheppen”, legt de vrouw een verband dat ik nog nooit heb gemaakt en eerlijk gezegd ook niet zie.

Vol trots vertelt ze hoe Steinbeck het nabijgelegen vissersdorp Monterey met diverse bekroonde verhalen op de kaart zette. Met zijn vlammende portretten over de soms barre leefomstandigheden van de mannen en vrouwen op de kade legde hij de sociale ongelijkheid, die nog altijd heerst in de VS, haarfijn bloot.

Nu is Monterey, waaronder Fisherman’s Wharf, vooral een lieftallig toeristisch plaatsje met talloze visrestaurants op de pier en de vertrekplek voor diverse boottochten om walvissen te spotten op de oceaan.

 

Wijnhuis

Vanaf hier is het via de beroemde kustweg Highway 1 ook een prachtige route naar San Francisco of noordelijker naar de wijngebieden in Napa, Santa Rosa en Geyserville waar ook regisseur Francis Ford Coppola zijn eigen wijnhuis heeft. Een pompeuze villa met grote gietijzeren toegangspoort, zwembad met cabanas, lange eettafels met wit linnen en uitzicht op de heuvels. Het zou ook Toscane kunnen zijn of decor van een van Coppola’s Godfather-films.

Binnen onder meer het bureau waar Don Corleone (Marlon Brandon) begrafenisondernemer Bonasera ontving voor de beroemde openingsscene van de maffiafilm.

Maar er zijn veel meer filmrelikwieën te bewonderen, zoals attributen uit ’Apocalypse Now’ en Bram Stoker’s ’Dracula’, terwijl aan de bar Coppola’s Diamond Collection of Director’s Cut kan worden geproefd. Wijnen die door de kenners hoog worden aangeprezen en in de hele wereld met succes verkocht.

De 76-jarige regisseur zelf, die in Napa woont, laat zich ook geregeld zien om te kijken of het eten, zoals de huisgemaakte pasta en pizza’s, wordt opgediend zoals zijn Italiaanse moeder het hem leerde. Het leiden van zijn wijnbedrijf laat hij over aan diverse experts.

Snoopy

Wie met kinderen door het gebied reist, doet er wellicht ook nog goed aan bij het Snoopy Museum, oftewel het Charles M. Schulz Museum, in Santa Rosa te stoppen. Niet alleen leuk voor kinderen, want welke volwassene was er niet dol op de stripserie Peanuts met de avonturen van Charlie Brown en zijn hond Snoopy?

Striptekenaar Schulz, die in Santa Rosa woonde, werd er multimiljonair mee. Maar de Amerikaan leek zich vooral te bekommeren om het welzijn van zijn dorp. Bijna elke dag trok hij voor de lunch naar de ijsbaan tegenover zijn tekenstudio. Een schaatshal die hij zelf financierde en waar hij heen ging om de plaatselijke jeugd te zien ijshockeyen of figuurschaatsen. En waar hij zelf met een groep vrienden tot op hoge leeftijd met puck en ijshockeystick aan de slag was.

In het museum komt zijn leven uitvoerig aan bod en uiteraard ook de strip, die op zijn hoogtepunt dagelijks door zo’n 350 miljoen krantenlezers werd bekeken. De schaatsbaan en het café zijn er nog steeds.

Het was een mooi viertal geweest, vier levensgenieters pur sang daar aan de bar. Schulz, Steinbeck. O’Neill en Coppola, mijmerend over hoe mooi het leven in Californië kan zijn…

Reiswijzer Californië

Wij maakten deze rondreis door Californië met reisorganisatie Jan Doets America Tours (www.jandoets.nl). Het programma kan naar eigen wens worden samengesteld en vluchten gaan rechtstreeks van Amsterdam naar San Francisco.

Voor wie het surfen in Santa Cruz onder de knie wil krijgen: www.santacruzsurfschool.com. Voor de stoomtrein van Santa Cruz kan voor verschillende routes worden gekozen: www.roaringcamp.com.

Een drankje en hapje kan worden gedaan in de Jack O’Neill Lounge, vernoemd naar de bedenker van de wetsuit en oprichter van het gelijknamige kledingmerk in Santa Cruz.