Nieuws

Yutaka Katayama

Datsun 240Z-bedenker overleden

Yutaka Katayama, bedenker van de Datsun 240Z, is afgelopen donderdag na hartproblemen in een ziekenhuis in Tokio overleden. Mr. K, zoals hij bekend was, werd 105 jaar.

DOCUMENTAIRE - In een driedelige videoserie getiteld Life & Times of Mr. K, Yutaka Katayama wordt zijn hele tachtigjarige loopbaan in beeld gebracht. Bekijk hier de documentaire.

Terughoudend

Onder verantwoordelijkheid van de in 1909 geboren Katayama werd Nissan op de kaart gezet in Noord-Amerika. In de jaren ’50 waren Japanse autofabrikanten terughoudend met het betreden van de Noord-Amerikaanse markt, omdat er volgens de toenmalige managementteams weinig kansen waren. Ook Katayama zag de markt als iets negatiefs, maar werd door het toenmalige management verplicht om er marktonderzoek te doen. In de ogen van Katayama een ‘verbanning’.

Succes

Na marktonderzoek kwam Katayama eind jaren ’60 met het plan om een Z-sportwagen te introduceren, ook in de Verenigde Staten. Het management ging akkoord. De sportwagen werd een feit. Volgens Katayama was het geen goed idee om de GT als Fairlady Z te introduceren in de VS. Die benaming zou volgens hem succesvol zijn in Japan, maar absoluut niet in de Verenigde Staten. Volgens hem moest de auto de naam Datsun 240Z krijgen. En zo verschenen ze ook in de Amerikaanse showrooms. Zijn besluit bleek een schot in de roos. In het eerste verkoopjaar verkocht Nissan 45.000 Z-types, gevolgd door 50.000 stuks in 1971 en nog eens 40.000 in ’73. Mede door de Datsun 240Z genereerde Nissan enorme bekendheid op Amerikaanse bodem en sindsdien verkoopt het model honderdduizenden auto’s per jaar.

Kritisch

Ook toen het Z-label door Nissan CEO Carlos Ghosn in de jaren 2000 nieuw leven in werd geblazen, werd Katayama erbij gehaald. Opvallend, want hij was al sinds 1977 met pensioen. Uit dat Z-project kwam de 350Z voort, waarop later diens opvolger 370Z werd gebaseerd. In de ogen van Katayama beide veel te dure auto’s, vooral vergeleken met het simpele en betaalbare concept van de 240Z. De Japanner was iemand die altijd zijn kritiek graag uitsprak, ook naar het management toe. Zo vond hij het uiterst onverstandig dat in 1983 de naam Datsun werd opgeheven en vervangen door Nissan in de Verenigde Staten.

Nooit met pensioen

Met pensioen ging Katayama eigenlijk nooit, want zelfs toen hij de leeftijd van 100 jaar passeerde, gaf hij nog lezingen. Hij was een werklustige autoliefhebber, waaraan Nissan veel te danken heeft, zowel op sportwagengebied als verkoopaantallen. Katayama laat twee zonen, twee dochters, elf kleinkinderen en achttien achterkleinkinderen achter.