Nieuws/Binnenland
870991
Binnenland

Reportage Florida Keys

Tropische gemoedelijkheid

Op een uur rijden van metropool Miami begint een van de meest tropische en idyllische stukjes Verenigde Staten: de Florida Keys. Een archipel van 1700 eilanden, de grootste ervan verbonden door een attractie op zich: de 205 kilometer lange Overseas Highway, waarlangs de oceaan zich in al zijn majestueuze weidsheid uitrolt.

Warning: crocodile crossing. Het gele bordje vlak voordat de South Dixie Highway overgaat in de Overseas Highway is een teken dat het eilandleven nu echt begint. Niet dat je hier als automobilist bang hoeft te zijn daadwerkelijk op de rem te moeten trappen voor een overstekende krokodil. De hekken langs de weg zijn jaren geleden al verhoogd. Het tekent de gemoedelijkheid op de Keys dat niemand nog de moeite nam het bord weg te halen. 'Keezy', noemen ze dat hier. Het is het officieuze eilandmotto, waarmee de bewoners de kleine gebreken die met het liberale tropische klimaat komen graag goedpraten: niet alles mag hier dan perfect zijn, we maken ons tenminste niet druk.

'Mom-and-pop' shops

Die gezellige chaos komt deels doordat de commercie op de Keys nog niet volledig gekaapt is door grote corporaties. In tegenstelling tot in de rest van de VS, waar je struikelt over de monotone franchiseketens, vind je hier nog veel echte familiebedrijven, de 'mom-and-pop' shops. „Vier jaar geleden kregen we pas de eerste Starbucks”, zegt Jeremy Hauwelaert van reisbureau Meet the Keys. „Nou, dat was een drama.”

 

 

Als fervent duiker was de Belg al vaak in de regio te vinden, maar toen hij op een barbecuefeestje verliefd werd op dolfijnentrainer Allison besloot hij te blijven. Hij vroeg haar ten huwelijk na een kroegentocht waarop zij hém onder tafel dronk („eindelijk een vrouw die dat lukte”) en inmiddels woont hij alweer zeven jaar op Islamorada, een van de Upper Keys, de noordelijke eilanden. „De tragiek is wel dat ik het voor duiken nu doorgaans te druk heb. En dat terwijl het hier echt een duikersparadijs is.”

Dat is geen marketingpraat, want het naastgelegen Key Largo heeft na Australië en Belize het grootste koraalrif ter wereld. Voor wie niet zo nodig de diepte in hoeft, is er op het water rond de Keys ook genoeg te beleven. Er vertrekt dagelijks een keur aan kano-, boot-, vis- en snorkeltochten. Bijvoorbeeld naar de vele mangroves, waar je wél echt kans loopt op een krokodil te stuiten.

Gelukszoekers

Als Belg is hij wel wat gewend, maar de laisser-faire mentaliteit valt zelfs Hauwelaert af en toe zwaar. „Je hebt veel gelukszoekers. Mensen die hierheen komen met grootse plannen, maar dan bevangen door de hitte wegzinken in overmatig alcoholgebruik - een typische eilandkwaal - en na een paar jaar weer vertrekken.”

De beroemdste gelukszoeker uit de historie van de Keys hield het er uiteindelijk een kleine tien jaar vol. Maar de geest van Ernest Hemingway waart nog altijd rond op Key West, het meest zuidelijke puntje van de archipel en met afstand het populairste eiland. De Spaanse koloniale villa, waar de vermaarde schrijver van 1931 tot 1940 woonde, is nu een drukbezocht museum.

Toegegeven, Hemingway deed ook wat niet onverdienstelijk schrijfwerk tijdens zijn jaren in Key West, maar verder zat hij vooral op het water om te vissen of in de kroeg om te drinken. En laat dat laatste nou net ook het hoofddoel zijn van de mensenmassa die elke avond door Duvall Street host. Daar draait ook Sloppy Joe’s overuren, Hemingway’s voormalige stamkroeg. De tent is een onvervalste toeristenfuik, ook al zat de originele Sloppy Joe’s destijds een straat verderop.

Duvall Street mondt uit in Mallory Square, waar het feestgedruis het kookpunt bereikt zodra de zon in de oceaan zakt. Een complete circuskaravaan aan straatartiesten haalt hier avond aan avond de meest halsbrekende toeren uit om bij het joelende publiek de handen op elkaar te krijgen.

Krankzinnig

Het bruisende nachtleven gedijt natuurlijk ook goed bij het klimaat op de Keys, waar het voor bewoners gemiddeld tien dagen per jaar genoeg afkoelt om de airco uit te zetten en ramen en deuren open te gooien. Vier jaar geleden kroop het kwik ’s nachts een keer onder de 6 graden. Daar hebben ze het nu nog over ,,Eigenlijk is het bijna altijd warm. In het begin had ik daardoor geen idee welk seizoen het was”, zegt Steve aan de bar van Porch, een aangenaam bier- en wijncafé in de luwte van Duvall Street. Een half jaar terug verhuisde hij samen met zijn vrouw vanuit Indiana naar Key West. Het bevalt hem prima, al was het niet alleen de temperatuur die hem in het begin deed zweten. ,,De huren zijn hier krankzinnig. We betalen 2500 dollar voor een appartement waar we in Indiana nog niet eens een vierde aan kwijt zouden zijn.” Voor toeristen is een waarschuwing eveneens op zijn plaats: de hotelprijzen zijn de laatste jaren geëxplodeerd. De Keys zijn schitterend, maar schoonheid heeft zijn prijs.

 

 

Reiswijzer

Wij boekten via Jan Doets en vlogen vanaf Düsseldorf direct met Air Berlin naar Miami International Airport. Vanaf daar is het vier uur rijden naar Key West. Houd er wel rekening mee dat je op de Overseas Highway nergens harder mag dan 45 mph (ongeveer 72 km/u).

 

 

Dolfijnen

Met een beetje geluk zie je in de Keys niet alleen dolfijnen in het wild, je kunt ook op meerdere plekken onder begeleiding met ze zwemmen. Theatre of the Sea op Islamorada is zelfs een van de oudste dolfinariums ter wereld. Het park wordt sinds 1946 gerund door dezelfde familie en huist behalve dolfijnen ook zeeleeuwen, pijlstaartroggen en zeeschildpadden, van wie er eentje vanwege een handicap met een zwemvest door het leven gaat. Verder zijn er papegaaien, leguanen en doet het park dienst als opvanghuis voor zo’n vijftig zwerfkatten, die - om de beestenboel compleet te maken - hun brokken af en toe zien worden weggesnoept door wilde wasberen. Interactie met de dieren is mogelijk op de meest uiteenlopende manieren. Populairste activiteit: schilderen met dolfijnen.

 

 

Resorts

Hoewel de Keys een sterke middenstand kennen, is het hotelwezen wel al jaren aan schaalvergroting onderhevig. Dat heeft ook zijn voordelen: zo zijn er genoeg resorts te vinden die de reiziger in al zijn behoeftes voorzien. Hawks Cay bijvoorbeeld, op Duck Key, een van de Middle Keys. Het is een eiland op zich, met meerdere zwembaden, restaurants, een spa en een baai. Pronkstuk van het park is het eigen zoutwater meer, met- jawel - dolfijnen. Hawks Cay ondergaat momenteel de laatste fase van een 12 miljoen dollar kostende renovatie.