Nieuws
908733
Nieuws

VIDEO EN INTERVIEW

Trots en opofferingen

Een kijkje in de ‘way of life’ van zeiler Gerd-Jan Poortman. De Nederlander met de bijnaam 'Johnny' is 36-jaar, heeft een vriendin en twee jonge zoons. Hij bereidt zich nu met Team Brunel voor op de Volvo Ocean Race 2014-15.

“Ik moet wel wat opofferen, maar dat hoort nu eenmaal bij het leven van een profzeiler”, aldus Poortman. “Ik ben desalniettemin trots op wat ik doe.”

Poortman is één van de eerste bemanningsleden voor de Nederlandse boot, die begin oktober in Alicante/Spanje aan de negen maanden durende rond-de-wereld-race begint. In een exclusief interview legt hij uit hoe hij zijn carrière als één van ’s werelds beste, professionele zeezeilers opbouwde. “Ik begon met zeilen toen in net mijn zwemdiploma had, dus dat moet op mijn zesde of zevende geweest zijn. Mijn ouders kochten een Optimist voor mij en ik begon bij een kleine vereniging op een meertje. Vanaf de eerste dag leerden we de kneepjes van het wedstrijdzeilen, wat geweldig was.”

“Ik was een bijzonder kind, aangezien ik moeite had op school. Ik ben dyslectisch, waardoor het voor mij erg moeilijk was om te leren. Ik moest mijn energie kwijt en dat kon ik super goed in mijn boot. Voordat ik voor een schooljaar naar een Amerikaanse High School ging, maakte ik deel uit van het Nederlandse jeugdteam in de Optimist en 420. Daarna werd mijn sport een dure hobby voor mijn ouders, die eindelijk eens een nieuwe auto wilden kopen. Dus zeiden ze: ‘Je bent achttien en je zult het zeilen nu zelf moeten regelen’. Zo belandde ik op grote jachten. Gelukkig kwam ik in goede teams terecht en kon ik mezelf een beetje opwerken.”

“Sinds 1999 ben ik een professionele zeiler. In dat jaar brak ik pas echt door toen ik voor de Nederlandse deelnemer aan de Admiral’s Cup werd gevraagd. We wonnen met grote voorsprong en dat bleek een goede duw in de rug van mijn carrière te zijn.

“In 2005-06 zeilde ik mijn eerste Volvo Ocean Race met het jonge ABN AMRO TWO-team. Dat was een enorme mijlpaal en grote stap voorwaarts. Met Team Delta Lloyd kreeg ik in 2008-09 opnieuw de kans om mee te doen. We begonnen drie weken voor de start met een gebruikte boot, de voormalige winnaar ABN AMRO One. Het was geen gemakkelijke campagne, maar uiteindelijk deden we prima mee.”

“Nu ben ik met Team Brunel in Lanzarote om ons voor te bereiden op de volgende race, mijn derde. Op 7 mei vertrekken we richting Nederland. De voorbije drie maanden zijn top geweest. Elke zeildag was een vruchtbare testdag. Ik ga letterlijk van mijn huis naar sportschool, van de sportschool naar de boot en van de boot naar het teamdiner. Dat is mijn ritme, je kunt mijn spoor bijna op de weg zijn [hij lacht].”

“Deze keer laat ik echter twee lieve zoontjes en mijn lieve vriendin achter. Dit wordt mijn eerste deelname als vader met een familie thuis. Dat is een race in een race. Ik verblijf hier in de zon om te doen waarvan ik houd. Ik ga elke avond na een lange zeildag naar bed, terwijl zij de zorg over onze twee peuters heeft. Dat is zwaar en daarom ben ik mijn vriendin Eveline dankbaar dat ze mij deze kans geeft. Ze komen geregeld over en daar genieten ze van. Mijn oudste is drie jaar en vindt het allemaal reuze interessant.”

“Ik ben veel weg en altijd aan het zeilen. Sociaal gezien breng ik grote offers, maar dat is de ‘way of life’ van een zeiler. Het is hard, maar er zijn andere manieren om een professioneel met de zeilsport bezig te zijn. Ik weet vrij zeker dat ik na deze Volvo Ocean Race op zoek ga naar een baan dichter bij huis om meer bij mijn gezin te zijn.”

“Hoe dan ook, voor mij is de Volvo Ocean Race de beste zeilrace die er is. Toen ik als profzeiler begon, dacht ik hier nog niet aan. Dit stond zo ver van mij af en ik zag die bemanningsleden als helden. Ik herinner me nog dat ik in 1997 naar de stopover in Southampton ging. Ik stond achter de hekken en dacht: ‘Wow, die mannen zijn goden’. Acht jaar later ging ik zelf met ABN AMRO Two over de startlijn. Ik herken veel van mezelf terug in de jonge jongens van Team Brunel. Ze zijn zo gretig. Je moet ze soms wat afremmen.”

“Aan boord ben ik voordekker, dus ik houd me bezig met de kant van dingen die met boothandelingen te maken heeft. Denk aan het organiseren en managen van zeilwissels, de uitvoering daarvan op het voordek. Daarnaast ben ik de zeilmaker aan boord. Deze keer zijn de teams veel kleiner met slechts acht zeilers. We moeten dus allemaal meer taken op ons nemen. Daar trainen we hier in Lanzarote op.”

“Als ik terugkijk, ben ik trots. Anderhalf jaar geleden begonnen we deze campagne met Bouwe Bekking en Gideon Messink. Het doel was om een Nederlands team terug in de race te brengen. Hier staan we dan. Al is dit pas het begin. We moeten nog veel doen...”