Nieuws/Binnenland

Villecroze: je stap zo de middeleeuwen binnen

Pareltje in de Provence

Kleine dorpjes in de Provence: als je niet oplet, ben je er voorbijgereden voordat je er erg in hebt. Het zijn vaak kleine pareltjes en wie de moeite neemt om even te stoppen en op verkenning te gaan, doet vaak een verrassende ontdekking. Het dorpje Villecroze is daar zo'n voorbeeld van. Het is één van de vele pareltjes in de Provence, die nog door weinig toeristen ontdekt zijn.

Villecroze (1224 inwoners) dateert uit de middeleeuwen en ligt in het departement Var, op circa 45 kilometer landinwaarts van de mondaine badplaats Saint-Maxime. En slechts 25 kilometer verwijderd van de beroemde Gorges du Verdon. Het is een dorpje waar de tijd geen vat op heeft gehad. Wie de moeite neemt stapt er zo die middeleeuwen binnen.

Een verkenning begin je het best op het dorpsplein (Place Général de Gaulle) op het terras van 'Le Cercle de l'Avenir'. Het is het enige café op het pleintje, maar de moeite waard als je de typische plattelandsfeer van de Provence wilt proeven. Behalve een enkele toerist wordt het etablissement vrijwel alleen door dorpsbewoners bezocht, wat het speciaal maakt. Aan het einde van de dag komen de meesten hier traditiegetrouw van hun wijntje of pastis genieten, of om onder de oude platanen een spelletje petanque te spelen.

Prijzen uit vorige eeuw

Het café is anno 1901 gesticht door de plaatselijke orde van advocaten. Le Cercle is een vereniging, die valt onder een wet uit het oprichtingsjaar die bepaalt dat men geen winst mag maken (à but non lucratif). Bezoekers moeten dus lid zijn en contributie van 10 euro per jaar betalen. Als men aan andere gasten serveert, betalen die 10 cent extra per glas. Het café wordt vooral door vrijwilligers gerund waardoor de prijzen ook van de vorige eeuw zijn. Voor een wijntje betaal je hier slechts €1,50! Er worden in het etablissement ook uitstekende salades geserveerd.

 

 

Op het plein zijn verder nog enkele restaurantjes met gezellige terrasjes. Hier proef je de 'couleur locale', want er zijn geen toeristische attracties. De enige bezienswaardigheid is de smederij van Damien, die hier siersmeedkunst beoefent zoals dat ook een eeuw geleden al gebeurde. De deuren van zijn historische bedrijfje staan altijd open en bezoekers zijn welkom.

Op donderdagmorgen is er op het dorpsplein een kleine markt, waar je allerlei streekproducten vindt, zoals olijven, honing, olijfolie en geitenkaas. ,,We hebben hier in het dorp ook nog een herder die met zijn geiten en schapen door de omgeving trekt", vertelt burgemeester Rolland Balbis.

Grotten

Vanaf het gezellige dorpsplein stap je zo de prehistorie binnen. Links om de hoek, naast het kleuterschooltje, ligt het park van Villecroze met zijn eeuwenoude grotten. ,,Die zijn ontdekt in 1633", vertelt burgemeester Rolland Balbis. ,,Ze zijn meer dan 700.000 jaar oud en zijn vooral bekend door de stalactieten die je er kunt zien. In het verre verleden werden de grotten ook gebruikt als schuilplaats tijdens verschillende oorlogen." De grotten zijn te bezoeken van april tot oktober.

Via een pittoreske arcade lopen we naar Place de l'Eglise, waar een kerkje uit de 12e eeuw staat. Het is een prachtig voorbeeld van eenvoudige Romaanse bouwkunst. Op de gevel van het kerkje staat een slogan uit de Franse revolutie: 'Liberté, Egalité et Fraternité'.

Minnares

Een bekende inwoonster van Villecroze is de Belgische barones Sybille de Selys Longchamp. Zij was bijna twintig jaar de minnares van de Belgische koning Albert II. Uit hun relatie werd dochter Delphine geboren, een bekende kunstenares, die via de rechtbank wil afdwingen dat koning Albert haar erkent. Barones Sybille onthulde enige tijd geleden in een interview dat ze van haar verhouding met koning Albert een liefdesdagboek heeft bijgehouden, dat ze verstopt heeft in een monument in het park van Villecroze, waar ze vlakbij woont... Ook werkt ze aan haar memoires.

Tegenover het kerkje moet je de doorgaande weg oversteken om in 'Le Vieux Village' te komen. ,,Het is het middeleeuwse centrum van het dorp, dat volledig intact is", aldus onze gids, de Belgische Ariane Collart, die al meer dan twintig jaar in Villecroze woont en er ook een guesthouse runt. ,,De meeste toeristen rijden hier voorbij, maar het is echt de moeite waard om hier te stoppen en even rond te kijken."

Alle huizen en gebouwen zijn gerestaureerd en worden nog bewoond, terwijl er in een enkel pand een boetiekje is gevestigd. Een Engelse dame runt in één van de historische panden de tearoom 'La Bohème', waar je van originele Engelse thee, verse fruitsappen en carot- en gingercake kunt genieten.

 

 

Zeven fonteinen

In het historische centrum vind je ook zeven bijzondere fonteinen. ,,Een paar honderd jaar geleden is er een kanalenstelsel gegraven om via deze fonteinen de plaatselijke bevolking van water te voorzien", vertelt Balbis. In een opvallend pand heeft de bekende Franse kunstenaar Bernard Morteyrol (1942) zijn atelier gevestigd. Hij staat bekend als een van de meest toonaangevende hedendaagse kunstenaars van Frankrijk en was ook lange tijd hoofd van de studio's van Walt Disney. Hij exposeert wereldwijd en was één van de grondleggers van de jongste stromingen van Franse schilderkunst van de vorige eeuw. Met zijn onafscheidelijke pijp geniet hij dagelijks op het dorpsplein van zijn wijntje, terwijl slechts weinig dorpsgenoten weten dat hij een internationaal bekende kunstenaar is.

Net buiten het dorp (vlakbij het kerkhof) is de 'Chapelle Saint Victor'. De kapel stamt uit de 12e eeuw en de 'Académie Musicale de Villecroze' organiseert hier het hele jaar door optredens van jong internationaal talent. Het is als het ware een bijenkorf van muzikaliteit.

Villecroze is ook een pottenbakkersdorp. De 'Poterie du Soleil' (Quartier Colombier) is één van de oudste pottenbakkerijen in de regio. Christian en Suzy Ziegler maken hier van klei Provencaalse vazen, lampen, schalen en borden volgens eeuwenoude tradities. Het dorp heeft deze kunst te danken aan de leemrijke grond van de streek. ,,Ook in omliggende dorpen zijn veel pottenbakkers actief. Het hele jaar door worden er in de regio pottenbakkersmarkten gehouden", aldus onze gids Ariane. Daarnaast is de regio ook de bakermat van de keramiek. ,,Pierre Basset, die in de Provence als een autoriteit gezien wordt op het gebied van fayence, heeft net buiten Villecroze zijn ateliers en een productiebedrijf. Hij levert zijn creaties wereldwijd en ontwerpt ook op bestelling."

Drie wijndomeinen

Liefhebbers van wijn kunnen in Villecroze en omgeving ook hun hart ophalen. ,,Binnen onze dorpsgrenzen hebben we twee bekende chateaus en drie wijndomeinen", aldus de burgemeester. Bekende zijn 'Chateau Thuerry' en 'Chateau Saint Jean' en het wijndomein 'Les Rabelles'. Het laatste domein is privébezit van de schatrijke Engelsman James Dyson, de uitvinder van de filterloze stofzuiger. Favoriete wijnen zijn de Merlots en de variëteiten van de Cabernet Sauvignon.

Verder is een bezoek waard het 'Chateau de Majoulière' dat biologische wijn produceert en (als hobby)gerund wordt door de Belgische chirurg Stefan Reher en zijn vrouw Beatrice Van Baelen. Op alle wijndomeinen kan men proeven en kopen. Ook in de omgeving van Villecroze vindt men verschillende wijnkastelen, die te bezoeken zijn. Een bezoek waard is ook de Cistenzerabdij van Thoronet.

,,We willen geen topbestemming worden, als het om toeristen gaat", zegt burgemeester Balbis. ,,Maar we willen die 15.000 mensen, waaronder veel Nederlanders, die ons jaarlijks bezoeken, wel echte Provençaalse kwaliteit bieden."

Reiswijzer

Vanuit Nederland rijdt men het best door België via Namen richting Luxemburg. Daarna via Metz, Dijon, Lijon richting Aix-en-Provence en via la-Sainte-Baume richting Barjols. Daarna via Salernes richting Villecroze. Een rit van bijna 1300 kilometer vanuit Utrecht. Per trein is Villecroze ook te bereiken. De tgv (Amsterdam/Brussel/Parijs/Nice) stopt op dertig kilometer afstand in Les Arcs. Meer info o.a. op www.mairie-villecroze.com/index.aspx

Eten en drinken

In Villecroze en zeker in de omgeving vind je veel verrassende restaurantjes. Een paar tips:

Restaurant Chez Martine (Provencaalse keuken), Rue Ambroise Croizat, Villecroze.

Restaurant Le Colombier (Franse keuken), Route de Draguignan, Villecroze.

Restaurant La Cascade (Franse keuken), Place General de Gaulle, Villecroze.

Restaurant La Place (traditionele keuken), Place Général deGaulle, Villecroze.

 

Overnachten

In Villecroze en omgeving zijn verschillende mogelijkheden om te overnachten. Meestal gaat het om kleinschalige hotels en gastenverblijven. Een paar voorbeelden:

Auberge Le Rocher

Hotel Les Esparrus (www.les-esparrus.com).

Hotel Le bien Etre (www.aubienetre.com).

Guesthouse Ariane & Didier (ariane.collart@orange.fr).

In Villecroze zijn er ook twee campings: 'Le Ruou' en 'Les Cadenières'.

Tip

Wat men niet mag missen als men de Provence en Villecroze bezoekt, is uiteraard de Côte d'Azur met mondaine plaatsen als St. Maxime, Saint Tropez en dergelijke. Maar heel bijzonder is een tour langs de Georges du Verdon. Het is na de Tara River Canyon in Montenegro de grootste kloof in Europa, uitgesleten door de rivier de Verdon over een lengte van 25 kilometer.

De kloof bevindt zich in een natuurpark van 180.000 hectare. De rotswanden zijn wel tot 700 meter hoog. De rivier is 170 kilometer lang en eindigt in het imposante meer Lac de Sainte Croix. Je kunt er wandelen, fietsen, met een kano of kajak varen of een waterfiets of een motorboot huren. Het park is een eldorado voor liefhebbers van planten en dieren. Er zijn ook interessante autoroutes uitgezet.

Truffel

In het dorpje Aups is er de derde belangrijkste truffelmarkt van Frankrijk. Tijdens de wintermaanden komen de truffelboeren uit de omgeving op donderdagmorgen op een pleintje samen en stallen hun 'zwarte goud' uit op een tafeltje naast de auto. Bij verschillende truffelboeren kan men ook een excursie maken om te zien hoe ze met hun truffelhond of truffelvarken de zwarte diamanten uit de grond halen. Sommige truffelboeren geven ook workshops. Wie van truffelgerechten wil smullen, moet een bezoek brengen aan het restaurant van Bruno Clément (1 Michelinster) in Lorgues. Hij wordt ook wel 's werelds beste truffelkeizer genoemd...