Nieuws/Binnenland

Opa's kernwaarden als zakelijk kompas

Grote machines voor de wegenbouw, zoals walsen, hebben een magische aantrekkingskracht op kleine jongens. René Geelhoed, de huidige directeur van de Zwammerdam Groep uit Bodegraven, weet er alles van. Als achtjarige ging hij al regelmatig mee met de werklui om een boerenweg of bedrijfsterrein te asfalteren. "Prachtig vond ik het om op die machines te mogen meerijden", herinnert hij zich. Ook zijn zoon Floris (11) toont nu al interesse in het familiebedrijf, dat dit jaar zijn vijftigjarig bestaan viert.

Het was 'opa' Jos Geelhoed die rond zijn veertigste het bedrijf begon. "Hij werkte voordien bij Versluis, een andere wegenbouwer uit Bodegraven, maar hij besloot voor zichzelf te beginnen met drie werknemers en mijn vader die toen nog maar net 16 jaar was", vertelt René Geelhoed.

De start was allesbehalve gelukkig. "De winter van 1963 was streng, dertien weken achtereen vorst. De Elfstedentocht werd verreden onder moeilijke omstandigheden en mijn grootvader kon wekenlang geen werk uitvoeren. Ik vermoed dat hij in de eerste periode van zijn zelfstandig ondernemerschap behoorlijk spijt had dat hij bij zijn baas was weggegaan", zegt Geelhoed met een lach. Niettemin draaide zijn opa na die ijskoude winter alsnog een prima eerste jaar en het bedrijf groeide voortvarend. "Tien jaar later had hij al zestig man in dienst en kon hij samen met een bevriende zakenrelatie een eigen asfaltmolen neerzetten in Zoetermeer."

De start was allesbehalve gelukkig. "De winter van 1963 was streng, dertien weken achtereen vorst. De Elfstedentocht werd verreden onder moeilijke omstandigheden en mijn grootvader kon wekenlang geen werk uitvoeren. Ik vermoed dat hij in de eerste periode van zijn zelfstandig ondernemerschap behoorlijk spijt had dat hij bij zijn baas was weggegaan", zegt Geelhoed met een lach. Niettemin draaide zijn opa na die ijskoude winter alsnog een prima eerste jaar en het bedrijf groeide voortvarend. "Tien jaar later had hij al zestig man in dienst en kon hij samen met een bevriende zakenrelatie een eigen asfaltmolen neerzetten in Zoetermeer."

De werkzaamheden vonden - zeker in die beginjaren - vooral plaats op het Zuid-Hollandse platteland, bij boeren en tuinders. Later kwamen daar ook opdrachten vangemeenten en overheden bij. Terwijl zoon Jan zich richtte op het klantcontact en het managen van de logistieke bedrijvigheid, ging Geelhoed senior met zijn fiets de werklocaties af. "Opa was een fervent wielrenner, een echte sportman, die zeker de laatste jaren van zijn directeurschap zijn hobby combineerde met zijn werk", aldus René.

In 1986 nam Jan Geelhoed het bedrijf over van zijn vader. Onder zijn leiding werd het bedrijf flink uitgebreid met andere activiteiten. Zo kwam er een hoveniersbedrijf onder de vlag van Zwammerdam Groep bij en werd Delta Bouw, een bedrijf dat betonplaten plaatste als wegbedekking, overgenomen. Kleinzoon René, die zijn mts-diploma weg- en waterbouw had behaald, gaf enige tijd leiding aan dit bedrijfsonderdeel. "Op het hoogtepunt hadden we ruim 120 mensen in dienst."

Toen hij in 2003 aan het hoofd van de onderneming kwam te staan, stond de markt echter al enigszins onder druk. "Het werd mij duidelijk dat onze orderportefeuille moest veranderen. Ik heb er uiteindelijk voor gekozen om minder aanbestedingswerk vanoverheden aan te nemen, omdat ik het juridisch steekspel eromheen niet leuk vind, en zet nu juist weer meer in op de particuliere markt van boeren, tuinders en bedrijfsterreinen."

Terugkeren naar de kernwaarden 'kwaliteit en betrouwbaarheid' werd het devies. Verlieslatende onderdelen, zoals het hoveniersbedrijf, werden afgestoten, een noodzakelijke reorganisatie werd - drie jaar voor de economische crisis aanving - doorgevoerd. René Geelhoed moest collectief afscheid nemen van elf collega's. "Geen leuke tijd, maar achteraf gezien wel een goede beslissing. Hierdoor hebben we de crisis beter kunnen doorstaan." De focus ligt nu weer geheel en al op asfalteren, bestraten, grond- en rioolwerk. En daarmee is de cirkel rond. "We zijn weer precies daar waar mijn opa mee begonnen is", zegt hij trots.