2967900
Autosport

Verlost van pechmotor blikt Red Bull-coureur met vertrouwen vooruit

Max Verstappen in de hoogste versnelling

Max Verstappen

Max Verstappen

AMSTERDAM - Zeldzaam opgelucht is Max Verstappen. De 21-jarige Limburger, bevrijd van het ongelukkige huwelijk met Renault, laadt zich op voor zijn vijfde seizoen in de Formule 1. Dankzij de nieuwe samenwerking met motorleverancier Honda brandt het heilige vuur als nooit tevoren. En al loopt Verstappen niet al te hard van stapel, het vertrouwen en de ambities zijn groot. „De hele houding van Honda en de plannen die ze hebben, dat motiveert enorm.”

Max Verstappen

Max Verstappen

Natuurlijk keek hij uit naar deze periode, waarin hij familie en vrienden weer wat vaker ziet na een druk seizoen met 21 races. Toch telt Max Verstappen soms stiekem ook de dagen af richting de officieuze start van het Formule 1-seizoen, halverwege februari in Barcelona. Tijdens de gebruikelijke wintertests volgt dan op het Circuit de Catalunya zijn eerste, fysieke kennismaking met de nieuwe en door Honda aangedreven bolide.

Enthousiasme

Verstappen is geen dromer of filosoof, hij zegt altijd wel waar op het staat. Het enthousiasme over de nieuwe samenwerking met de Japanse fabrikant, na jaren van veel frustratie over Renault, spat ervan af en is zeker geen spel voor de bühne. „De hele houding van Honda en de plannen die ze hebben. Dat motiveert enorm, ten opzichte van wat we gewend waren met Renault”, stelt Verstappen, nadat hij eerder in Telesport al uitgebreid terugkeek op het veelbewogen, afgelopen jaar. Nu is de blik volledig op 2019 gericht.

„Bij Renault moesten wij altijd pushen. Het moest altijd van ons komen. Dan gaven wij als team dingen aan, of zeiden we ’probeer dit eens’. Dat werd meestal genegeerd. Nu is het juist andersom en worden wij gepusht om onderdelen te leveren. Er zit zoveel meer druk achter, dat is totaal anders dan bij Renault.”

Geldingsdrang

De wittebroodsweken in de samenwerking tussen Red Bull en Honda zijn al lang en breed aan de gang. Afgelopen jaar reed zusterteam Toro Rosso al met motoren van de leverancier. Verstappen voelt aan alles dat Red Bull door de ambitieuze Japanners serieus wordt genomen. Dat het team de hoofdmoot vormt. In tegenstelling tot de relatie met Renault, dat natuurlijk een eigen fabrieksteam heeft.

„Ze proberen bij Honda alles uit op de testbank”, legt hij uit. „Dat doen ze zoveel mogelijk. Maar dan hebben ze van ons dus versnellingsbakken en dat soort dingen nodig. Die zijn echt niet zo makkelijk te maken, maar Honda wil er gewoon enorm veel hebben. Testen, testen, testen. Ze maken daar meer kilometers dan ik op het circuit.”

Verstappen merkt bij Honda een zekere geldingsdrang, iets dat hem natuurlijk aanspreekt. Behaalde resultaten uit het verleden tellen niet. Honda wil de recente samenwerking met het team van McLaren zo snel mogelijk uit het geheugen wissen. Die werd na het dramatisch verlopen seizoen 2016 beëindigd. Overigens presteerde het vermaarde team uit Woking met de Renault-krachtbron afgelopen jaar niet veel beter.

Verwachtingen

Verstappen: „We weten pas over een paar maanden hoe we er echt voor staan. Daarom heeft het niet zoveel zin om nu al enorme verwachtingen uit te spreken. Maar ik heb er gewoon erg veel vertrouwen in. Het team heeft zelfs een speciaal chassis van de auto moeten maken voor Honda, die ook naar Japan is gegaan. 2019 wordt qua leverancier in ieder geval wel een ander jaar. Zij willen enorme vooruitgang boeken en ook winnen. Dat moet ook, die instelling, want je moet tegen Ferrari en Mercedes vechten.”

Het is ook voor Verstappen ondanks al dat enthousiasme moeilijk in te schatten waar hij met zijn nieuwe Red Bull-auto staat tijdens die testdagen in Barcelona, of een maand later tijdens de eerste Grand Prix van het seizoen in Melbourne. En of hij dus al in 2019 mee zou kunnen strijden om de wereldtitel. „Ik denk dat we er in ieder geval dichterbij zullen zitten”, voorspelt de coureur. „Vanaf Australië al. Misschien is het nog niet genoeg om overal, op elk circuit, mee te kunnen doen. Maar we moeten gedurende het seizoen stappen maken, zodat we vanaf begin 2020 zeker mee kunnen strijden om de titel.”

Maar Verstappen hoopt natuurlijk zo snel mogelijk op een spannende strijd met Lewis Hamilton (Mercedes) en Sebastian Vettel (Ferrari) om het hoogst haalbare. Zoals hij de laatste maanden in 2018 ook fenomenaal heeft gepresteerd, met alleen al vijf podiumplaatsen in de laatste vijf races. „Ik ben absoluut volwassener geworden, maar dat is door de jaren heen ook logisch. Aan het begin van 2018 kwam het er even niet uit. Daar heb ik wel van geleerd. Dan is opeens iedereen tegen je. Volgend jaar moet ik zorgen dat ik er gelijk sta. En verder behoud ik dezelfde aanpak als die ik nu heb.”

Eeuwige roem

Het huwelijk met Renault is voorbij, maar de verstandhouding met zijn werkgever Red Bull is nog wel doordrenkt met liefde. Verstappen heeft nog een contract tot en met het seizoen 2020 en voelt zich bij het team uit Milton Keynes als een vis in het water. Een goede, snelle en ook betrouwbare motor moet hem het laatste zetje geven naar eeuwige roem.

„Als team zijn wij heel constant en sterk. Anderen hebben wat meer pieken en dalen gedurende het jaar. Alleen, inderdaad, qua motorvermogen kwamen we tekort. De laatste maanden in 2018 ging het zoals het zou moeten: races winnen en het maximale uit mezelf halen.”