Nieuws/Vrij

Deze man veranderde kale woestenij in een gigantisch bos

Jadav Payeng plant al 40 jaar iedere dag een boom.

Jadav Payeng plant al 40 jaar iedere dag een boom.

Screenshot Forest Man film

Majuli - Ze noemen hem de ’Forest Man’. Jadav Payeng veranderde in zijn eentje de door erosie geteisterde woestenij van het Indische eiland Majuli in een weelderig bos vol tijgers, neushoorns en zelfs 115 olifanten. Dit deed hij door 40 jaar lang iedere dag een boom te planten.

Jadav Payeng plant al 40 jaar iedere dag een boom.

Jadav Payeng plant al 40 jaar iedere dag een boom.

Screenshot Forest Man film

Als tiener zag Payeng honderden dieren bezwijken aan de droogte die al het groen op ’s werelds grootste riviereiland vervaagde. Hij besloot iedere dag een zaadje te planten in de hoop dit soort leed te voorkomen, beginnend met bamboe en populier.

Nu, vier decennia later, is zijn zelf aangelegde bos maar liefst 840 hectare groot; nog groter dan Central Park in New York. Hoewel Payeng de tel niet heeft bijgehouden, gelooft hij dat er inmiddels honderdduizenden bomen schaduw en beschutting bieden aan de dieren in het wild. Naast olifanten, tijgers en neushoorns, leven er ook wilde zwijnen, herten, allerlei reptielen en vogels in het Molai-bos.

Inmiddels wonen er ook neushoorns in het Molai-bos.

Inmiddels wonen er ook neushoorns in het Molai-bos.

Imgur

In 2007 werden Payengs inspanningen pas opgemerkt. De fotograaf Jitu Kalita was naar het eiland gegaan om vogels vast te leggen, toen hij plots op het bos stuitte. „Ik kon mijn ogen niet geloven”, zegt Kalita. „Ik had een dicht bos in het midden van een kale woestenij gevonden.” Hij wist Payeng op te sporen, die met zijn twee zoons en dochter in een klein hutje in het bos woont.

De fotograaf was zo verwonderd door Payengs levenswerk dat hij er samen met William Douglas McMaster een documentaire over maakte: Forest Man. In 2014 werd deze film nog bekroond op het filmfestival van Cannes. Payeng is uitgeroepen tot volksheld door de Indische overheid en diende als inspiratie voor een kinderboek: ’Jadav and the Tree-place’.